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Por Christine Kim y Cynthia Kim

PEKÍN/SEÚL (Reuters) - Estados Unidos y Corea del Sur seguirán adelante con sus planes de realizar ejercicios militares conjuntos la próxima semana, dijo el jueves un alto oficial de las fuerzas estadounidenses, resistiendo a la presión de Corea del Norte y de su aliado China para detener unas maniobras que podrían ser consideradas hostiles.

El rápido progreso de Corea del Norte en el desarrollo de armas nucleares y misiles capaces de alcanzar el territorio continental de Estados Unidos ha provocado una escalada en las tensiones en los últimos meses.

La semana pasada, el presidente Donald Trump advirtió a Corea del Norte que se enfrentaría al "fuego y la furia" si amenazaba a Estados Unidos, lo que llevó a Pyongyang a afirmar que consideraba planes de probar sus misiles lanzándolos en dirección a la isla de Guam, situada en el Pacífico.

Los ejercicios militares que se realizan en la región cada año involucran a decenas de miles de soldados estadounidenses y surcoreanos y tienen previsto comenzar el lunes.

Corea del Norte considera que esos ejercicios son preparativos para invadirla.

China, el principal aliado y socio comercial de Corea del Norte, ha instado a Estados Unidos y a Corea del Sur a suspender los ejercicios militares a cambio de que Pyongyang frene sus programas de armas.

Joseph Dunford, jefe del comando militar conjunto de Estados Unidos, dijo que los ejercicios "actualmente no están sobre la mesa como parte de una negociación, en ningún nivel".

"Mi recomendación a nuestros líderes es que no cancelemos nuestros ejercicios. Las maniobras son muy importantes para mantener la capacidad de la alianza de defenderse", dijo Dunford a periodistas en Pekín luego de reunirse con sus contrapartes chinas.

"Además de que la amenaza en Corea del Norte existe, necesitamos mantener un alto nivel de preparación para responder a aquella amenaza", indicó.

Fan Changlong, vicepresidente de la poderosa Comisión Militar Central de China, dijo a Dunford que Pekín considera que la única vía efectiva para resolver la disputa era a través de negociaciones.

"China cree que el diálogo y las consultas son la única forma efectiva para resolver el problema de la Península (Coreana) y que los medios militares no pueden convertirse en una opción", dijo el Ministerio de Defensa chino citando a Fan.

En el pasado, Corea del Norte ha disparado misiles y tomó otras medidas en respuesta a ejercicios militares en la región.

(Reportes adicionales de Philip Wen y Ben Blanchard en Pekín, y Linda Sieg en Tokio. Escrito por Lincoln Feast. Editado en español por Carlos Aliaga y Marion Giraldo)

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Reuters