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Un voluntario chií que se unió al Ejército de Irak porta una máscara durante una operación de patrulla en una localidad de la provincia de Diyala. Las fuerzas iraquíes continuaban el domingo con una ofensiva para recuperar la ciudad de Tikrit de manos de insurgentes islamistas del grupo ISIL. REUTERS/Stringer

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Por Ahmed Rasheed y Alexander Dziadosz

BAGDAD (Reuters) - El ejército iraquí envió tanques y vehículos blindados para tratar de recuperar la ciudad de Tikrit, en el segundo día de una gran contraofensiva contra militantes suníes que han tomado el control de grandes zonas del país.

El grupo insurgente suní de línea dura, conocido hasta el domingo como Estado Islámico de Irak y el Levante (ISIL), se declaró un "califato" y llamó a grupos de todo el mundo a comprometer su lealtad, lo que según analistas es un desafío directo a al Qaeda y a los gobernantes del Golfo Pérsico.

En Bagdad, amenazada por el avance rebelde, los principales legisladores chiíes, suníes y kurdos trataban de llegar a un acuerdo para el nombramiento de un Gobierno antes de que se reúna el Parlamento el martes, para así prevenir que el avance rebelde amenace la unidad de Irak como Estado.

Los políticos trabajan contrarreloj porque ISIL, que se escindió de Al Qaeda y aborrece al primer ministro chií Nuri al-Maliki, está consolidando su control de zonas del norte y oeste del país.

El futuro político de Maliki es el asunto más conflictivo de la agenda.

Tropas respaldadas por fuego de helicópteros iniciaron el sábado el asalto a Tikrit, la cuna del fallecido ex presidente Saddam Hussein, para tratar de recuperarla de manos de los insurgentes que ya están a corta distancia de Bagdad.

El Ejército envió tanques y helicópteros a combatir a los militantes de ISIL cerca de la Universidad de Tikrit en el norte de la ciudad, dijeron fuentes de seguridad. Dos testigos dijeron que vieron como un helicóptero militar caía derribado por disparos cerca de un mercado.

La ofensiva es el primer gran intento del Ejército de recuperar territorio y sigue al envío de 300 asesores militares de Estados Unidos, principalmente fuerzas especiales, y de drones para ayudar al Gobierno.

El portavoz del Ejército, Qassim Atta, dijo a periodistas en Bagdad que las fuerzas de seguridad habían matado a 142 "terroristas" en las últimas 24 horas, 70 de ellos en Tikrit. Además, dijo que las fuerzas armadas consiguieron el control de la universidad de la ciudad.

No se pudieron verificar ambas afirmaciones.

El domingo en la mañana también hubo enfrentamientos esporádicos entre militantes y fuerzas de Gobierno en la ciudad de Jurf al-Sakhar, a 83 kilómetros al sur de Bagdad.

El Gobierno local y jefes de seguridad pidieron refuerzos a Bagdad para enfrentar lo que calculaban era una fuerza de varios cientos de militantes de ISIL, según fuentes policiales y el gobernador provincial.

ISIL, que fue repudiado por Al Qaeda este año, quiere crear un califato medieval borrando fronteras entre el mediterráneo y el Golfo y considera que los chiíes son herejes que merecen la muerte.

La agrupación se rebautizó como un "Estado Islámico" y declaró a su líder Abu Bakr al-Baghadi como "califa" o jefe de Estado.

"Él es el imán y califa de los musulmanes en todas partes", dijo el portavoz del grupo, Abu Muhammad al-Adnani, en un comunicado traducido a varias lenguas y en un audio en árabe.

(Reportes de Ahmed Rasheed, Ned Parker y Alexander Dziadosz en Baghdad, Isabel Coles en Arbil, Sylvia Westall en Beirut, Mehrdad Balali en Dubai y un reportero en Tikrit. Editado en español por Javier López de Lérida)

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Reuters