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La vicepresidenta y ministra de Relaciones Exteriores de Panamá, Isabel de Saint Malo, y el ministro de Relaciones Exteriores de China, Wang Yi, intercambian documentos tras firmar un comunicado conjunto y establecer relaciones diplomáticas en Pekín, China, 13 de junio de 2017. Empresarios panameños celebraban el martes la decisión del Gobierno de establecer relaciones diplomáticas con China pese a que ello suponga alejarse de Taiwán, cuyos aliados en Centroamérica prefirieron no comentar la inesperada decisión. REUTERS/Greg Baker/Pool

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Por Élida Moreno y Sofia Menchu

CIUDAD DE PANAMÁ/CIUDAD DE GUATEMALA (Reuters) - Empresarios panameños celebraron el martes la decisión del Gobierno de establecer relaciones diplomáticas con China, tras varios meses de discretas negociaciones que concluyeron en la víspera con la inesperada ruptura de lazos con Taiwán.

El presidente de Panamá, Juan Carlos Varela, sorprendió el lunes al reconocer el principio de "una sola China" y romper con la isla que Pekín considera una provincia rebelde, una polémica decisión que los aliados de Taipei en Centroamérica prefirieron no comentar.

El jefe de la Oficina de Desarrollo Comercial Chino Panameño, Wang Weihua, quien acompañó el proceso bilateral, dijo que las conversaciones entre ambos países comenzaron "a finales del año pasado y continuaron hasta el día de ayer".

"Sabemos las ventajas mutuas que traería, y por fin se impuso la razón", dijo en una entrevista telefónica con Reuters, en la que no quiso dar detalles sobre el pacto.

El funcionario chino explicó que ha habido conversaciones entre Panamá y China desde hace años, pero que nunca se llegaron a concretar hasta que Varela decidió aprovechar "un contexto propicio en la región" para aceptar el principio de "una sola China".

"China tiene una gran apuesta por Latinoamérica", dijo. "Panamá, por no tener relaciones diplomáticas, se estaba perdiendo de esas ventajas, ahora podrá aprovechar lo que nuestro país le ofrece en diferentes sectores", aseguró.

Los empresarios locales aplaudieron la apuesta diplomática, que se produce seis meses después de que el vicecanciller panameño, Luis Miguel Hincapié, asegurara que las relaciones con Taiwán eran "excelentes".

China "es la segunda economía del mundo, es el segundo usuario del Canal (de Panamá), por lo cual nos parece positivo y que va a resultar en más negocios e inversiones", dijo a Reuters Inocencio Galindo, jefe de la Cámara de Comercio, Industrias y Agricultura (CCIAP), principal gremio empresarial del país.

Aunque Panamá y China ya contaban con unas crecientes relaciones comerciales, el país centroamericano podría dar un paso más allá para atraer inversión asiática en momentos en que la economía se expande a su ritmo más bajo en años.

"Definitivamente va a fortalecer toda la economía, y el turismo (porque) va a generar mayor visita de chinos al país, ya sea por negocios o por turismo", dijo Sara Pardo, presidenta de la Asociación Panameña de Hoteles, a Reuters.

ALIADOS NO COMENTAN

Por su parte, Guatemala, Honduras, Nicaragua y El Salvador, prefirieron no comentar sobre la decisión de Panamá, que supone una victoria clave en los esfuerzos de China por aislar al gobierno de Taipei, al que ahora reconocen sólo 20 naciones.

El canciller de El Salvador, Hugo Martínez, dijo el martes en un evento sobre desembolso de fondos de Taiwán para diversos proyectos domésticos que su país no tiene "en el radar ningún establecimiento de relaciones diplomáticas".

Su homólogo guatemalteco, Carlos Raúl Morales, tampoco quiso comentar. "Nosotros no vamos a pronunciarnos al respecto (...) es un asunto de otros países", dijo a Reuters cuando se le preguntó si su Gobierno podría seguir el mismo camino.

Por su parte, un funcionario hondureño dijo el martes bajo condición de anonimato, por no estar autorizado a declarar, que su país tiene la intención de mantener sus lazos diplomáticos y comerciales con Taiwán.

Una fuente de la cancillería en Nicaragua también descartó emitir una opinión al respecto. Sin embargo, un empresario nicaragüense de origen taiwanés, Gilberto Wong, dijo que "las relaciones entre Taiwán y Nicaragua están bien sólidas, más desde que vino la presidenta Ing-wen" a principios de año.

La presidenta de Taiwán, Tsai Ing-wen, hizo una gira en enero por Centroamérica, donde sus aliados abogaron por profundizar lazos económicos y políticos. Sin embargo no pasó por Panamá, donde estuvo en el 2016 para la ampliación del Canal.

El gobierno de Taiwán dijo que lamentaba y le molestaba la decisión de Panamá, y que no competiría con China en lo que describió un "juego diplomático de dinero".

Pero en Pekín, el ministro chino de Relaciones Exteriores, Wang Yi, rechazó cualquier sugerencia de que China habría comprado el reconocimiento de Panamá.

"Panamá no expresó ninguna duda, no planteó ninguna precondición y no hay ninguna supuesta transacción", dijo Wang en un discurso publicado el martes en el sitio de internet del ministerio.

Sin embargo, Robert Manning, experto en Asia e investigador del Atlantic Council, dijo que China está extendiendo gradualmente su influencia en América Latina y que es probable que la presión continúe aumentando para que otras naciones cambien sus posturas en su favor.

"El peso de China se está sintiendo en muchos sitios, no sólo en América Latina", dijo Manning. "La tendencia se mueve en esa dirección", agregó.

(Reporte adicional de Gustavo Palencia en Tegucigalpa, Nelson Rentería en San Salvador, Douglas Carcache en Managua y Michael Martina en Beijing, editado por Enrique Andrés Pretel y Sharay Angulo.)

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Reuters