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En la imagen, se ve humo por encima del complejo Resorts World en Pasay City, Metro Manila, el 2 de junio de 2017. Al menos 36 personas murieron después de que un hombre armado irrumpiese en un casino de Manila, disparando e incendiando las mesas de juego, dijo el viernes un portavoz del presidente filipino, en lo que las autoridades creen que fue un intento de robo. REUTERS/Erik De Castro

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Por Peter Blaza y Clare Baldwin

MANILA (Reuters) - Un hombre armado irrumpió a tiros el viernes en un casino de Manila, donde incendió mesas de juegos y causó la muerte de al menos 36 personas, en su mayoría sofocadas por el humo, en un ataque reivindicado por Estado Islámico, pero que las autoridades filipinas insisten en tratar como un robo frustrado.

El hombre armado se suicidó en una habitación de hotel después de recibir un disparo de guardias de seguridad en el Resorts World Manila, dijo la policía. Una segunda "persona de interés" que estaba en el casino en ese momento estaba cooperando con la investigación, según los efectivos.

La mayoría de las víctimas perecieron asfixiadas. Muchos huéspedes y miembros del personal intentaron esconderse del tiroteo en lugar de salir del edificio cuando comenzó el ataque cerca de la medianoche (1600 GMT) del viernes y fueron víctimas del humo, según bomberos.

"Combatientes de Estado Islámico perpetraron el ataque de Manila en Filipinas", dijo la agencia de noticias del grupo militante, Amaq.

Pero la afirmación fue rechazada de inmediato por el asesor de Seguridad Nacional de Filipinas, Hermogenes Esperon, quien dijo que toda la evidencia apuntaba a un intento por robar fichas del casino. La policía dijo que no estaba evaluando otras motivaciones, aunque la seguridad en la capital fue reforzada.

"Esto es pura y simple propaganda", dijo Esperon a Reuters. "Si el único hombre armado era un terrorista del Estado Islámico, ¿Por qué no disparó y mató a las personas en el casino? Él sólo fue por las fichas del casino", sostuvo.

La declaración de Estado Islámico, que se produjo casi 24 horas después del ataque, también contradijo la afirmación de Ernesto Abella, un portavoz del presidente Rodrigo Duterte, que dijo que no había evidencia que vincule el incidente con la lucha que libran las fuerzas del Gobierno contra los militantes islamistas en el sur del país.

Al amanecer, las autoridades encontraron el cuerpo del atacante en una habitación del hotel, que se encuentra cerca del aeropuerto y de una base de la Fuerza Aérea, dijo la policía.

"Él se quemó dentro de la habitación 510", dijo el jefe de la policía nacional, Ronald dela Rosa, durante una rueda de prensa. "Él se echó en la cama, se cubrió con una manta gruesa, y aparentemente se prendió fuego con gasolina", explicó.

(Reporte adicional de Peter Blaza, Clare Baldwin, Karen Lema, Manuel Mogato, Enrico Dela Cruz y Martin Petty en Manila y Ju-min Park en Seúl.; Escrito por Alex Richardson y Lincoln Feast. Editado en español por Marion Giraldo y Carlos Aliaga)

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Reuters