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El humo se levanta de la batalla entre las fuerzas iraquíes contra el Estado Islámico en la ciudad de Mosul, Irak. 16 de marzo 2017. Las fuerzas gubernamentales iraquíes rodearon a los militantes de Estado Islámico en la Ciudad Vieja de Mosul el jueves, acercándose a la histórica mezquita donde el líder del grupo declaró el califato hace casi tres años. REUTERS/Youssef Boudlal

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Por Patrick Markey y John Davison

MOSUL, Irak (Reuters) - Las fuerzas gubernamentales iraquíes rodearon a los militantes de Estado Islámico en la Ciudad Vieja de Mosul el jueves, acercándose a la histórica mezquita donde el líder del grupo declaró el califato hace casi tres años.

Los yihadistas, escondidos en casas y escapando a través de callejones, resistían con fuego de francotiradores, ataques suicidas y coches bomba.

Aunque las fuertes lluvias dificultaban el avance, la Policía Federal y las unidades de respuesta rápida alcanzaron en la mañana del jueves zonas situadas a unos 500 metros de la mezquita de al-Nuri, de varios siglos de antigüedad. La bandera negra de los yihadistas era claramente visible ondeando en su célebre minarete inclinado.

Las fuerzas gubernamentales han logrado avances significativos en los últimos días en una batalla que comenzó en octubre, capturando un importante puente sobre el río Tigris y acercándose a la mezquita. [ID:nL2N1GS0KU]

"Mantenemos las posiciones que capturamos ayer. Hay mucha resistencia en esa zona, con francotiradores y coches bomba", dijo el general de brigada de la Policía Federal, Haider Dhirgham, a Reuters.

La captura de la mezquita de al-Nuri no solo sería una victoria simbólica.

"Es importante para ellos, es donde declararon su estado", dijo Dhirgham desde una base policial mientras los refugiados avanzaban por calles llenas de barro, entre casas destruidas.

El líder de Estado Islámico, Abu Bakr al-Baghdadi, eligió la mezquita como escenario para anunciar un califato que abarcaba Irak y Siria en julio de 2014. Desde entonces, Mosul ha sido el principal bastión urbano del grupo en Irak, pero los líderes de este país afirmaron que la batalla está llegando a sus etapas finales.

(Reporte de Ahmed Rasheed en Bagdad; escrito por Angus MacSwan en Erbil; editado en español por Carlos Serrano)

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Reuters