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Vehículos abandonados flotando entre agua y escombros tras un deslave en Montecito, EEUU, ene 9, 2018. Mike Eliason/Santa Barbara County Fire Department/Handout via REUTERS IMAGEN CEDIDA POR TERCEROS

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Por Rollo Ross y Alan Devall

SANTA BARBARA, EEUU (Reuters) - Equipos de rescate en el sur de California reanudaron el jueves el arduo trabajo de buscar entre toneladas de escombros por sobrevivientes de mortales aludes que afectaron a pintorescas comunidades costeras del estado.

Se ha confirmado la muerte de 17 personas y hay otros 17 desaparecidos después de que un alud de barro bajó por una ladera en un área con un rico paisaje entre el Océano Pacífico y el Parque Nacional de Los Padres, según autoridades en el condado de Santa Barbara.

"Ahora mismo, nuestros activos están enfocados en determinar si aún hay personas vivas en alguna de esas estructuras que han resultado dañadas", dijo el sheriff del condado de Santa Barbara Bill Brown a la estación de televisión KCAL de Los Angeles.

Unos 500 rescatistas con perros, helicópteros militares e imágenes térmicas aún estaban trabajando en la zona.

Los esfuerzos de búsqueda y rescate han sido lentos debido a que los equipos deben moverse en zonas con barro que les llegaba hasta la cintura, árboles caídos, rocas y otros escombros.

"Otro día duro en el condado de Santa Barbara mientras personal de rescate, bomberos y de la ley de todo el país y de nuestros condados vecinos buscaban sobrevivientes y evacuaban gente", publicó la oficina del sheriff en su cuenta de Twitter el miércoles por la noche.

Los devastadores aludes, que fueron provocados por fuertes lluvias del martes por la mañana, avanzaron por valles arrasados por grandes incendios forestales que afectaron al área el mes pasado.

El flujo de escombros por los aludes han destruido 100 casas, dañado a cientos de otras estructuras y herido a 28 personas, afirmó Amber Anderson, portavoz del Departamento de Bomberos del condado de Santa Barbara.

Entre las propiedades dañadas figuran hoteles históricos y las casas de celebridades, como las presentadoras de televisión Oprah Winfrey y Ellen DeGeneres, que viven en la lujosa comunidad de Montecito.

"No es sólo una comunidad rica, está llena con muchos tipos diferentes de personas de distintos orígenes. Y hay familias desaparecidas, hay personas que tienen a miembros de su familia desaparecidos... es catastrófico", dijo DeGeneres.

(Reporte adicional de Keith Coffman en Denver, Alex Dobuzinskis y Dan Whitcomb en Los Angeles, Sharon Bernstein en Sacramento, Gina Cherelus y Peter Szekely en Nueva York, Rich McKay en Atlanta y Brendan O'Brien en Milwaukee; escrito por Scott Malone y Dan Whitcomb. Editado en español por Patricio Abusleme)

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Reuters