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El presidente del gobierno regional de kurdistán, Massoud Barzani, saluda al secretario de estado, John Kerry, en el palacio presidencial en Arbil, 24 de junio de 2014. El secretario de Estado de Estados Unidos, John Kerry llegó el martes al Kurdistán iraquí para instar a sus líderes a no retirarse del proceso político en Bagdad después de que sus fuerzas tomaron el control de la ciudad petrolera de Kirkuk. REUTERS/Brendan Smialowski/Pool

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Por Lesley Wroughton

ARBIL Irak (Reuters) - El secretario de Estado de Estados Unidos, John Kerry, sostuvo el martes conversaciones con líderes de la región autónoma kurda en Irak y los instó a apoyar a Bagdad ante un avance de los insurgentes suníes que amenaza con desmembrar al país.

Fuerzas de seguridad iraquíes combatían a facciones armadas suníes por el control de la mayor refinería de petróleo del país a 200 kilómetros al norte de Bagdad, bajo amenaza por casi dos semanas desde que militantes capturaron ciudades del norte de Irak.

Kerry voló a la región kurda tras estar un día en Bagdad en un viaje de emergencia al Oriente Medio para respaldar a Irak tras rápidos avances de combatientes suníes liderados por el Estado Islámico en Irak y el Levante (ISIL, por su sigla en inglés), un grupo escindido de Al Qaeda.

Funcionarios estadounidenses creen que persuadir a los kurdos para que se ciñan al proceso político en Bagdad es vital para impedir que Irak se divida.

"Si deciden retirarse del proceso político de Bagdad se acelerarán muchas de las tendencias negativas", comentó un alto funcionario del Departamento de Estado que informó a los periodistas bajo condición de anonimato.

Los líderes kurdos han dejado en claro que el acuerdo que mantiene unido a Irak como Estado está en riesgo.

"Estamos enfrentando una nueva realidad y a un nuevo Irak", declaró el presidente kurdo, Massoud Barzani, al comienzo de su reunión con Kerry.

Más temprano, atribuyó la violencia a las "políticas erróneas" del mandatario iraquí, Nuri al-Maliki, y lo llamó a dimitir, afirmando que era "muy difícil" imaginar que Irak se mantenga unida.

Los cinco millones de kurdos, que se han autogobernado dentro de Irak relativamente en paz desde la invasión estadounidense que derrocó a Saddam Hussein en el 2003, han aprovechado el caos de este mes para expandir su propio territorio y han tomado el control de ricos depósitos petroleros.

Dos días después de que combatientes suníes iniciaron un levantamiento al capturar Mosul, la mayor ciudad del norte de Irak, tropas kurdas tomaron el control total de Kirkuk, ciudad a la que consideran como su capital histórica y que fue abandonada por el Ejército iraquí.

La captura de Kirkuk por parte de los kurdos elimina su principal incentivo para permanecer como parte de Irak, dado que sus enormes depósitos de petróleo podrían generar más ingresos de los que reciben actualmente de Bagdad como parte del acuerdo que los ha disuadido de declarar la independencia.

Algunos altos funcionarios kurdos sugieren en privado que ya no están comprometidos con Irak y están esperando la oportunidad para buscar la independencia.

En una entrevista con CNN, Barzani reiteró una amenaza de realizar un referéndum sobre independencia y dijo que ya era tiempo de que los kurdos decidan su propia suerte.

El presidente de Estados Unidos, Barack Obama, ha ofrecido enviar hasta 300 asesores estadounidenses a Irak, pero no ha concedido una solicitud del Gobierno de Maliki, liderado por musulmanes chiíes, de realizar ataques aéreos.

La insurgencia ha sido alimentada por una sensación de persecución entre muchos suníes iraquíes, incluyendo a tribus armadas que antaño combatieron a Al Qaeda, pero que ahora combaten junto a ISIL contra el Gobierno chií de Maliki.

(Escrito por Isabel Coles. Editado en español por Carlos Aliaga/Patricio Abusleme)

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Reuters