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Imagen de archivo cedida a Reuters de una prueba del sistema de Defensa Aérea de Alta Altitud Terminal. El sistema de defensa de misiles THAAD del Ejército de Estados Unidos instalado en Corea del Sur alcanzó su nivel operativo inicial para responder a un ataque norcoreano, dijeron funcionarios estadounidenses el lunes, siguiendo adelante con el proceso pese a las duras objeciones de China. REUTERS/U.S. Department of Defense, Missile Defense Agency/Handout via Reuters Imagen de uso no comercial, ni de ventas, ni de archivo. Solo para uso editorial. No está disponible para su venta en marketing o en campañas publicitarias. Esta fotografía fue entregada por un tercero y es distribuida, exactamente como fue recibida por Reuters, como un servicio para sus clientes.

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Por Phil Stewart y Idrees Ali

WASHINGTON (Reuters) - El sistema de defensa de misiles THAAD del Ejército de Estados Unidos instalado en Corea del Sur alcanzó su nivel operativo inicial para responder a un ataque norcoreano, dijeron funcionarios estadounidenses el lunes, siguiendo adelante con el proceso pese a las duras objeciones de China.

Pekín se opone a la activación del sistema de Defensa Aérea de Alta Altitud Terminal (THAAD, por su sigla en inglés), argumentando que su radar podría ser usado para espiar en su territorio, pese a las garantías de Washington de que su cometido es puramente defensivo.

Estados Unidos quiere que China use su influencia con Pyongyang para controlar el progresos de sus programas nuclear y de misiles, y no está claro cómo reaccionará Pekín al desarrollo.

El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, aseguró la semana pasada que es posible un "gran, gran conflicto" con Corea del Norte y que la activación del THAAD añade otro estrato de complejidad a la escalada de las tensiones.

El sistema generó igualmente polémica en Corea del Sur. El favorito para ganar la elección presidencial el 9 de mayo pidió que se aplace el despliegue hasta que el próximo gobierno acceda al cargo y pueda revisar la decisión. A los residentes locales les preocupa la posibilidad de convertirse en el objetivo de los misiles de Corea del Norte.

Funcionarios estadounidenses que pidieron mantenerse en el anonimato indicaron que el THAAD está inicialmente operativo. No obstante, tardará varios meses en estar completamente listo, advirtió uno de los funcionarios.

Un segundo funcionario dijo que Corea del Sur estableció el 30 de abril una "medida de control sobre la zona operativa restringida" en el lugar en que se desplegó el THAAD, con el objetivo de poder dirigir el espacio aéreo. El funcionario agregó que la batería está preparada para realizar misiones operativas iniciales.

(Editado en español por Carlos Serrano)

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