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Fuerzas de seguridad israelíes examinan los restos de uno de sus aviones de combate F-16, caído cerca de la localidad de Harduf, en Israel, 10 de febrero del 2018. REUTERS/Ronen Zvulun

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Por Maayan Lubell y Lisa Barrington

JERUSALÉN/BEIRUT (Reuters) - Un avión de combate israelí que regresaba de bombardear posiciones respaldadas por fuerzas iraníes en Siria fue derribado el sábado por fuego antiaéreo, en los enfrentamientos más serios entre Israel e Irán en la zona en el último tiempo.

El F-16, uno de los al menos ocho aviones israelíes enviados a la zona en respuesta a lo que Israel denunció como una incursión de drones iraníes en su espacio aéreo, fue alcanzado por un misil antiaéreo sirio y se estrelló en el norte de Israel, dijo a Reuters un funcionario del Estado judío.

Ambos pilotos se eyectaron y resultaron heridos, uno de ellos de gravedad.

Más tarde, Israel lanzó un segundo ataque aéreo más intenso, impactando 12 objetivos iraníes y sirios en un país sacudido por una larga guerra civil.

El grupo libanés Hezbollah, respaldado por Irán, dijo que el derribo del avión marca el "inicio de una nueva fase estratégica" que limitará la capacidad de Israel para ingresar al espacio aéreo sirio.

La participación de Irán en apoyo del presidente sirio Bashar al-Assad en una guerra civil que ya se prolonga por casi siete años -que ha incluido el despliegue de milicias cerca de los Altos del Golán, una zona ocupada por Israel- ha alarmado al Estado judío, que ha dicho que contrarrestará cualquier amenaza.

Si bien Israel y Siria dijeron el sábado que no deseaban profundizar sus conflictos, el primer ministro Benjamin Netanyahu acudió a la sede militar del país en Tel Aviv para analizar la situación y la alianza pro Assad prometió una respuesta contundente a cualquier "acción terrorista" israelí.

"Israel busca la paz, pero seguiremos defendiéndonos firmemente de cualquier ataque contra nosotros o de cualquier intento de Irán de posicionarse contra nosotros en Siria", dijo Netanyahu en una declaración televisada.

Rusia, cuyas fuerzas comenzaron a intervenir en 2015 en el conflicto en defensa de Assad, expresó su preocupación e instó a ambas partes a que se moderen y eviten una escalada de las tensiones, mientras que un portavoz del Pentágono dijo que Estados Unidos apoya plenamente el derecho de Israel a defenderse de las amenazas.

CADENA DE SUCESOS

La cadena de eventos del sábado comenzó a las 4:30 de la madrugada hora local (0230 GMT), cuando un helicóptero Apache israelí derribó un avión teledirigido iraní que volaba sobre la ciudad norteña de Beit Shean, dijo el ejército israelí.

El avión no tripulado había sido avistado despegando desde una base en Siria y fue interceptado después de cruzar a territorio israelí, dijo el teniente coronel Jonathan Conricus, un portavoz militar israelí.

Aviones israelíes atacaron posteriormente una instalación iraní en Siria, que, según el ejército israelí, operaba el avión no tripulado.

El F-16 se estrelló a su regreso de la misión, más específicamente en un campo vacío cerca de Harduf, al este de Haifa.

Israel lanzó más tarde un segundo bombardeo en Siria.

La alianza militar pro Assad dijo que Israel había atacado una base de aviones no tripulados en el centro de Siria, pero negó que alguno de sus drones haya entrado en el espacio aéreo israelí. Irán calificó la versión israelí de los acontecimientos como "ridícula".

David Ivry, exjefe de la Fuerza Aérea de Israel, dijo a Reuters que posiblemente esta es la primera vez que se derriba un F-16 israelí desde que el Estado judío comenzó a utilizar estos aviones en la década de 1980.

(Editado en español por Rodrigo Charme y Ana Laura Mitidieri)

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Reuters