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Tecnología suiza de viaje hacia Venus

La nave con el lanzador Soyuz, antes de partir.

(Keystone)

La sonda europea Venus Express partió la noche pasada del cosmódromo de Baikonur, en Kazajstán. Investigadores y empresas suizas participan en este desafío.

Es la primera misión hacia nuestro vecino, Venus, de la Agencia Europea del Espacio (ESA).

A unos 42 millones de kilómetros de la Tierra, perpetuamente cubierto por nubes que lo hacen brillar con miles de destellos que reflejan los rayos del sol, Venus jamás ha recibido la visita de una nave de la Agencia Europea del Espacio (ESA).

Además de su velo nebuloso, Venus fascina por su lado "gemelo con la Tierra". El segundo planeta del sistema solar tiene, en efecto, 95% del diámetro terrestre y 80% de su masa.

En la década de los años 60, las naves espaciales estadounidenses y rusas se acercaron significativamente a este planeta para descubrir que su parecido con la Tierra no era mayor.

La atmósfera de Venus es tóxica para todo organismo terrestre, la presión es muy fuerte y el efecto invernadero provoca en la superficie temperaturas del orden de los 450°.

Ahora, la nave europea Venus Express tiene por tarea estudiar su atmósfera.

Periplo de dos años

La nave partió este 9 de noviembre a las seis con treinta minutos, hora local (04:33 en Suiza) de la base de Baikonur, en Kazajstán. Un lanzamiento que inicialmente había sido programado para el 26 de octubre, pero que por motivos técnicos fue desplazado.

El costo de la misión es de 340 millones de francos. Suiza, que forma parte de los 17 países miembros de la ESA, participa en la aventura con 12 millones de francos.

A Venus Express le llevará 153 días alcanzar la órbita del planeta. Permanecerá allí durante 500 días terrestres, lo que corresponde a dos días venusianos. (Venus requiere 243 de nuestros días para recorrer su órbita al rededor del Sol).

La empresas Fisba Optique, de San Gall, y Contraves Space, de Zúrich, participan en la misión. Dos investigadores suizos del Instituto de Física de la Universidad de Berna también forman parte del proyecto.

El profesor Nick Thomas se dedicó a la parte óptica de la cámara de monitoreo de Venus (Venus Monitoring Camera) que se dedicará a analizar la atmósfera del planeta.

No se excluyen algunas sorpresas

El profesor Thomas está convencido de que este instrumento deberá permitir una excelente visión de los movimientos que se realizan en la parte más alta de la atmósfera de Venus.

También examinará la absorción de los rayos ultravioletas en las capas atmosféricas más profundas. Además, controlará la presencia de oxigeno y de emisiones de vapor.

Nick Thomas no excluye alguna sorpresa en las investigaciones, como, por ejemplo, el eventual descubrimiento de volcanes activos en la superficie.

Por su parte, el profesor Peter Wurz se ocupa del instrumento denominado ASPERA-4, encargado de estudiar las interacciones entre el viento solar y la atmósfera venusiana para medir la erosión.

"Tendremos al mismo tiempo una nave alrededor de Venus, más cerca del Sol en comparación con nuestro planeta, y otra alrededor de Marte, más alejado de la Tierra. Esto nos permite comparar los procesos de erosión atmosférica", explica Wurz en la página de la ESA.

De esta forma "podremos descubrir cuánta agua y otras substancias se han perdido a causa de la erosión atmosférica", afirma. Esto permitirá calcular cuánto material se ha difuminado en un planeta desde los inicios del sistema solar, hace unos 4.600 millones de años.

swissinfo, Anna Luisa Ferro Mäder
Traducido del italiano por Patricia Islas

Contexto

La nave lleva a bordo siete instrumentos: espectrómetros y cámaras que cubren un amplio espectro de longitudes de onda –desde el infrarrojo al ultravioleta; un analizador de plasma; y un magnetómetro.

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