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新兴企业 瑞士无人机谷,年轻人的创业天堂

Elios

飞行器机器人可以检查烟筒、油箱、排气管或者反应堆,将人类从这种危险的工作中解脱出来。

(Flyability)

瑞士在无人机技术上世界领先,甚至有一个拥有多家新兴企业的“无人机谷”。其中的飞行能力公司生产的飞行器上天入地无所不能,很多以前无法抵达或高风险、必须付出高费用的空间可以利用该公司的遥控飞行器轻松达到。不仅如此,它还能在警备和消防上派上用场。

这款小能人飞行器的发明源自2010年的海地地震和2011年的福岛核泄漏事故。“我们发现,当时的飞行器机器人受技术限制无法进入所有空间,寻找遇难者,”Patrick Thévoz回忆说。这位年轻人2014年与自己的表兄弟Adrien Briod一起在洛桑成立了飞行能力公司(Flyability)。

Flyability创建人之一Patrick Thévoz。

(swissinfo.ch)

他们的目的从创业初期就非常明确--生产出一种可以出入位置较为隐藏、狭窄、原本无法进入空间的飞行器。这两位年轻人几年前都在洛桑联邦理工学院完成了微观科技的学业。

毕业之后,Thévoz一直在做企业咨询工作,而Briod则继续博士学位,他研究的课题是飞行机器人。他们各自不同却又互补的人生经历正好为他们创建自己的新兴公司奠定了坚实的基础。所谓新兴公司(Startup)就是以创新和高速增长为目的的创业公司。

苍蝇当榜样

“在最初的科研实验中,我们从昆虫身上寻找灵感,尤其是苍蝇,” Patrick Thévoz饶有兴味地说。他们想知道苍蝇在狭窄的空间中是怎样飞行的;在遇到阻碍时怎样做才能不失去方向而找到逃生机会。“于是我们成功地制造出了一个轻便的飞行物,它能够在非常艰难的环境中绕过阻碍保持平稳飞行。”

这两位工程师亲切地管他们制造的这个飞行器叫“苍蝇”,它的直径只有40厘米,重700克,安装在一个碳纤维质地的保护笼里。它还安装了一个Led灯;一个高像素的摄像头和一个热成像相机,用以感知人类的身体。操作者可以远程遥控这个既防尘、防水,又可以在0°C至50°C环境中使用的小型飞行器。

“后来我们发现,我们的小苍蝇还是在工业领域派上用场的机会更多,因为(还好)自然灾害并不是经常发生,” Thévoz说,当他们在网上发布了第一个宣传视频之后,发现很多工业领域如化工企业、石油企业、电力和地下水行业对他们的产品需求非常大。


避免风险

2015年,公司创建1周年之后,他们赢得了创业后的第一个大奖(100万瑞郎,相当于大约700万人民币奖金),这是在迪拜举行的一个名为无人机大赛上获得的大奖,这个比赛的宗旨是,选出最好的,提高人类生活和环境质量的无人机项目。参加这样的比赛对于这两个年轻人来说,无疑是个在国际舞台展示自己的大好时机,同时也为自己赢得进行商业活动的资金。

Thévoz强调,从第一个样本机到具有商业价值的产品,是一个艰辛的过程。直至目前,他们公司已经在全世界范围有了300家客户,主要来自工业领域,用于监测。小苍蝇有个学名叫Elios,无论是裂缝、腐蚀、生锈等问题,都无法逃过Elios的“眼睛”。

目前这台无人机在人道援助领域并未发挥很大作用,尽管如此,在某种程度上,它依然起着保护人类生命安全的作用:因为许多工业装置的检验工作对于工作人员都存在很大风险,毒气或者其他危险物质的外泄,会直接危害检测人员的健康。比如发电站的炼油厂或者核电站的反应堆等。

“去年我们的无人机刚刚接管了一台电力装置的检测工作,在此之前,几名检测人员因从脚手架上摔下而丧生,” Thévoz说。Elios飞行器将人类从这种危险的工作中解脱出来。

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此内容发布于2018年9月13日 上午10:17

安全规范

现在Elios已经销售到了十几个国家,在国际上赢得了的市场。“我们的竞争对手是脚手架和人类检测员”,Thévoz说。目前美国的需求量最大,其次是欧洲。但是来自发展中国家的订单也在增加,尤其是亚洲。因为像中国这样的国家,有着巨大的工业基础,很多老设备都需要维修和检测,而且那里针对劳工的安全标准也在提高,与西方国家的差距在缩减。

除了工业用途之外,Elios也受到了警察和消防部门的关注,比如专门缉拿犯罪团伙和恐怖分子的法国黑豹突击队,就是瑞士这家无人机企业的顾客之一。消防部门利用Elios在火灾后进入房屋,查询损失或者寻找起火因素。

将无人机投入军事用途不在Flyability的计划之内,“我们不希望我们的Elios被用作武器,而是用于保护人类安危,” Flyability的CEO这么说。

瑞士无人机谷的产品

现在对于两位年轻的企业家来说,公司的高速发展是一个挑战,目前他们手下拥有70名员工,洛桑的公司地点已经显得有些拥挤,洛桑联邦理工学院对于公司的发展起着至关重要的作用,这当然不仅指那台作为博士毕业作品的样板机。

“洛桑联邦理工学院为我们提供了一个发展的温巢,通过各种项目帮助学生和毕业生创建公司。直到今天洛桑联邦理工学院依然是我们进行基础科研的重要合作伙伴,在这里新兴公司可以相互交换经验。除此之外,这所大学对于有天份的青年人来说还是一块吸铁石。”

瑞士的无人机谷与80年代的硅谷类似,在短短的几年内造就了80多家新兴创业公司,Flyability就是一个典型的成功案例。Théove非常清楚:“其他同行的存在,对于我们来说在合作上是一个很大的优势,当然也意味着竞争。但是这对‘无人机谷’来说百益无一害。因为这样,令投资者和顾客对其实力更加深信不疑。”


(翻译:杨煦冬), 瑞士资讯swissinfo.ch

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