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重新发明塑料回收:瑞士深山里的加拿大女性

加拿大化学家萨曼莎·安德森去年在瑞士创办了一家企业,专攻PET塑料的解聚工艺。 swissinfo.ch

经历了数十年的碌碌无为后,塑料垃圾的工业化回收终于开始起飞。受业界人士承诺与消费者意识的推动,仅在瑞士就有十多家初创企业涉足这一领域,加拿大科学家萨曼莎·安德森(Samantha Anderson)在瓦莱州(Valais/Wallis)创办的DePoly公司便是其中之一。

此内容发布于 2021年05月01日 - 09:00

瓦莱州首府锡永(Sion)新办的创新科技园“能源城”(Energypolis)就建在距火车站数步之遥的地方,它那几座赭色庄严建筑物象征着这个阿尔卑斯大州业已启动的蜕变。瓦莱州沿罗讷河(Rhône)一带曾星罗棋布着众多污染严重的重工业企业,为了同过去一刀两断,该州政府近20年来大量投资创办生物科技、数字健康、环保等领域的科研开发中心。

“就清洁技术创新而言,瓦莱州的先进程度在本国仅次于苏黎世州与沃州,位列第三”

埃里克·普朗,清洁技术阿尔卑斯倡议

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“就清洁技术创新而言,瓦莱州的先进程度在本国仅次于苏黎世州与沃州,位列第三,”清洁技术阿尔卑斯(CleantechAlps)倡议秘书长埃里克·普朗(Eric Plan)高兴地说道。2015年洛桑联邦理工学院(EPFL)分校进驻“能源城”园区,这件大事就像是给此地的创新生态体系安装了一个真正的加速器,令它不必再去羡慕瑞士的其他大城市。

影响日常生活

现年33岁的加拿大科学家萨曼莎·安德森(Samantha Anderson)就在这里安家落户,开创了一种新的塑料回收技术。这种解聚工艺借助溶媒使聚对苯二甲酸乙二酯(PET)的化学键分离,以获得一种液体(乙二醇)和一种粉末(对苯二甲酸),这两者可再重复使用,生产与之前一样的塑料产品。

安德森六年前来到瑞士攻读材料科学博士学位。瑞士为鼓励有志创业的青年科学家提供的种种优厚条件吸引了她,因此去年她和另两位科研同事,巴尔迪亚·瓦利扎德(Bardiya Valizadeh)与克里斯托夫·爱尔兰(Christopher Ireland),一起开办了初创公司DePoly,以生产和销售她的新发明。

萨曼莎·安德森认为,瑞士给开办初创企业提供的条件要比她的祖国加拿大更为优厚。 swissinfo.ch

“我一直都希望能够从事影响到人们日常生活的科研工作。因为虽有诸多讨论塑料污染的耸人听闻的报告,和证明人体内已有微塑料颗粒痕迹的研究,世界塑料生产量仍在继续上升。我们希望能够为抗击这个全球性问题添砖加瓦,”DePoly公司的这位联合创办人解释道。

塑料无处不在

根据2017年美国一项已成为行业基准的研究,1950-2015年间全世界生产的新塑料总量超过80亿吨,其中一半以上堆积在各处的垃圾场或散布于自然环境中。其余部分则仍在使用中或已被燃烧处理,回收的塑料仅占7%。

伴随新冠疫情的口罩、手套和一次性食品包装,令塑料在我们近几个月的生活中更加显得无处不在,从而对海洋及生活于其中的动物造成尤为严重的威胁

然而一波巨浪似乎准备卷走这些成堆的垃圾:拖拖延延数十年后,面对客户越来越强烈的可持续发展要求,各工业领域终于意识到塑料对健康和环境影响的紧迫性。雀巢(Nestlé)作为世界第三大塑料用户,已承诺到2025年把所有包装改为可回收或可重复使用材料,并减少三分之一的新塑料用量。

志在全球

萨曼莎·安德森无意错过这次机遇,他们准备在两年内启动DePoly的首个解聚工艺生产厂,每年能处理近一万吨PET。这家初创企业计划筹集500-750万瑞郎资金以实现他们的目标。“我们会首先在瑞士开办工厂,厂址肯定选在瓦莱州,之后希望能逐步进军欧盟及其他大陆。我们有志成为一家全球性企业,”这位加拿大实干家表示。

就是在洛桑联邦理工学院(EPFL)设在瓦莱州的实验室里,萨曼莎·安德森发明了新的PET解聚工艺。 swissinfo.ch

目前十几家瑞士初创公司活跃于塑料回收或塑料替代品开发领域,专家普遍认为DePoly是其中最有前景的企业之一。公司成立第一年,就已成功筹资100万瑞郎,跻身瑞士初创企业百强之列。

与PET回收的各种现有方法相比,DePoly开发的技术有三个方面尤具优势:“工艺可在常温下进行,因而对能源需求不大;所用溶媒都可回收;各种类型的PET,也包括掺杂其他塑料的PET,都能投入粉碎机粉碎,而无需先行处理或清洗,”清洁技术阿尔卑斯倡议的埃里克·普朗解释。

据该企业介绍,这个工艺能使生产每吨PET节约近7000升石油,与生产新塑料相比,能减少所需能源的三分之二。

等待替代材料

从长远来看,安德森及合作伙伴有意处理PET以外的其他塑料种类。“回收各种塑料是有可能的。挑战仅在于找到达到这一目的的合适化学反应,”这位加拿大科学家指出。

“塑料回收的环境收益相对次要,常被人和‘洗绿’联系起来。我们必须从另一个角度解决问题,朝着可重复使用包装系统做真正的转变”

弗洛里安·卡瑟,绿色和平组织

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不过,这个创新这次却未得到环保组织的一致支持。“塑料回收的环境收益相对次要,常被人和‘洗绿’(greenwashing,即‘伪环保’)联系起来。我们必须从另一个角度解决问题,朝着可重复使用包装系统做真正的转变,”绿色和平组织(Green Peace)瑞士分部零垃圾专家弗洛里安·卡瑟(Florian Kasser)认为。

依据相关研究,该环保组织估计,即使一个人将自己一年内产生的塑料垃圾中的70%送到垃圾回收站,其环保效益仅相当于少吃了一顿牛排。与此同时,瑞士回收(Swiss Recycling)合作组织刚刚宣布计划与大型零售商合作,到2022年前在瑞士建立一套全国性的塑料回收体系。

萨曼莎·安德森则肯定地说,这正是硬币的正反两面:“我也认为必须找到塑料的替代品。可是塑料如今充斥着我们的生活,而清除塑料需要极其漫长的时间。等这事办好了,我将非常乐意研究回收生物塑料的解决办法,要知道这种塑料也存在如何消除的问题。”

瑞士--塑料回收的枢纽

根据瑞士网媒Heidi.News援引的纽约投资企业Close Loop Partners的投资基金报告,世界上大约有70家企业目前在开发塑料回收新技术。

这些企业当中有十几家为瑞士初创企业,专攻领域包括对流通中的塑料进行增值与转化,和研究可替代塑料、污染性也更小的新型材料:

  • Bloom Biorenawables已开发出一种技术,可以利用生物质(biomasse),将其转化为石油制品的替代品;
  • UHCS(多语)外部链接利用PET塑料瓶制造建筑型材;
  • Pyrotech Swiss、Plastogaz和Greelina研发出几种新工艺,能够将塑料转化为燃料(柴油和煤气);
  • TRS专业从事轮胎回收,其使用的一种技术能够分离金属、合成纤维与橡胶;
  • DePoly一样,gr3n也活跃在PET解聚领域,但使用的是一种基于微波的工艺;
  • Tide ocean则收集海洋中的塑料,将其转化为颗粒或织物纤维状再投入流通;
  • 最后,Mr.Green(多语)外部链接提出替市民做垃圾分拣。
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(译自法语:小雷) 

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