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NASA无人探测器轻吻小行星 16秒急速采样石块尘埃

此内容发布于 2020年10月21日 - 00:50

(法新社华盛顿20日电) 美国国家航空暨太空总署(NASA)的无人探测器「欧塞瑞斯号」今天短暂触及一颗小行星遍布圆石的表面,在距离地球3亿3000万公里远之处,以精确操作方式搜集石块和尘埃样本。

这项「一触即离」(Touch-And-Go, TAG)的任务由洛克希德马丁公司太空业务分部(Lockheed Martin Space)负责在美国科罗拉多州丹佛市管理,当管理中心于格林威治时间22时12分(台湾时间21日清晨6时12分)宣告「着陆、正在采样」时,科学家们纷纷爆出欢呼。

欧塞瑞斯号(Osiris-Rex)的历史性任务历时12年筹备,只为在直径约490公尺的小行星贝努(Bennu)上停留关键16秒,并在这段时间内执行极为细致的自主操作,迅速抓取至少60公克的小行星表面物质,科学家期望藉此解开太阳系起源之谜。

如果欧塞瑞斯号成功于2023年9月返抵地球,将是自1960到1970年代阿波罗(Apollo)计画以来,带回最多太空样本的一次任务。

NASA科学家塞勒(Michelle Thaller)表示:「我们认为,实际上或许可以得知太阳系过去的雏形、数十亿年前化学组成的初始状态。」

她说:「我们在那里寻找的是我们自身的起源,所以我们才远赴贝努,带一点上面的物质回来。」

NASA从太阳系约50万颗小行星中选出贝努,因为贝努运行轨道近似地球绕行太阳的轨道,体积大小适合科学研究;此外,贝努也是NASA已知最古老的小行星之一。

欧塞瑞斯号大小相当于一辆大货车,在朝向贝努北极的「夜莺陨石坑」(Nightingale crater)着陆的最后阶段,减速到每秒仅移动10公分。

接着,欧塞瑞斯号把机器手臂伸向直径8公尺、约为3个停车位大小的目标区域,然后喷出加压氮气,搅动小行星表面物质,并攫取样本。之后,欧塞瑞斯号就启动推进器,离开贝努。

欧塞瑞斯号完成这些动作的时间比原本宣布的时程还早18分钟半,预计明天传回第一批画面,届时欧塞瑞斯号已远离贝努,资料传输速度比较快。但要得知探测器是否成功采集到足量尘埃样本,得等到24日。

洛克希德马丁公司的任务经理巴克(Beth Buck)解释,要实际着陆在小行星上是不可能的事,「所以只能轻触表面」。

科学家致力研究太阳系内小行星的组成,因为小行星与行星的物质成分相同。

NASA首席科学家朱布肯(Thomas Zurbuchen)表示,贝努小行星「几乎等于罗塞塔石碑(Rosetta Stone),孤悬一方,述说过去数十亿年整个地球和太阳系的历史」。

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