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La capsule non habitée Dragon est le seul vaisseau capable de retourner du fret sur la Terre après une mission en orbite (archives).

KEYSTONE/AP NASA TV

(sda-ats)

La capsule non habitée Dragon, de la société américaine SpaceX, a quitté la Station spatiale internationale (ISS) mercredi pour entamer son retour vers la Terre. Elle a amerri sans encombre dans l'océan Pacifique comme prévu vers 19h00 GMT (21h00 en Suisse).

"Bon amerrissage confirmé de Dragon transportant des centaines de kilos de matériaux de recherche scientifique de la Station spatiale internationale ((ISS)", écrit SpaceX dans un message sur Twitter.

Dragon a été larguée par le bras télémanipulateur de la Station un peu moins de six heures avant, selon la Nasa dont la télévision retransmettait en direct les images de la manoeuvre. A ce moment l'ISS, laboratoire multinational de recherche en orbite à 400 km de la Terre, passait au-dessus de l'Australie.

Dragon avait alors allumé ses moteurs orbitaux à trois reprises pour s'éloigner lentement de la Station où le vaisseau s'était amarré le 10 avril pour livrer plus de trois tonnes de fournitures, de nourriture et d'eau pour les six membres d'équipage de l'ISS, ainsi que des équipements et du matériel destinés à des expériences scientifiques.

Freinée par des parachutes

Dragon a décroché de l'orbite terrestre un peu après 18h00 GMT pour effectuer un plongeon d'une heure dans l'atmosphère. La capsule a ensuite été freinée cinq minutes avant d'atteindre la surface de l'océan par trois grand parachutes. L'amerrissage a eu lieu au large des côtes mexicaines de la Basse Californie.

La capsule transporte plus de 1,6 tonne d'équipements, dont notamment des matériaux de recherches effectuées sur des humains, en biologie et biotechnologie ainsi qu'en science physique, a précisé la Nasa dans un communiqué.

La cargaison contient notamment un millier de tubes de sang, d'urine et de salive prélevés pendant un an sur les astronaute américain Scott Kelly et cosmonaute russe Mikhail Kornienko. Les deux hommes sont rentrés sur Terre en mars dernier.

La société Space Exploration Technologies Corp, plus connue sous le nom de SpaceX, a repris en avril ses missions cargo vers l'ISS. Celles-ci ont été interrompues pendant près d'un an après un accident en juin 2015 qui a abouti à la destruction d'une capsule Dragon.

Il s'agit du seul vaisseau capable de retourner du fret sur la Terre après une mission en orbite.

sda-ats

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