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Combien de timbres faut-il pour envoyer une lettre sur la planète Mars? Pour répondre à cette question posée par un enfant passionné d'astronomie, la poste royale britannique a déployé des efforts insoupçonnés, allant même jusqu'à solliciter la NASA.

Cette requête pour le moins inhabituelle, formulée par le petit Oliver, 5 ans, a dans un premier temps plongé le service relations clientèle de la Royal Mail dans un abîme de perplexité. Décision est alors prise de faire appel aux spécialistes.

Les services postaux de sa Majesté sont entrés en contact avec le centre spatial Kennedy, près de Cap Canaveral, en Floride, afin de déterminer le coût de transport de la lettre dans le cadre d'une mission d'exploration de l'agence spatiale américaine.

Pour calculer le prix de l'affranchissement, se voient-ils répondre, il faut d'abord prendre en compte les 567 millions de kilomètres qui séparent la Terre de la planète rouge.

18'416 timbres

"La NASA m'a expliqué que leur dernier voyage sur Mars, pour transporter le robot Curiosity, avait coûté 700 millions de dollars", raconte un responsable du service clientèle de Royal Mail.

"En prenant en compte le poids de la navette, ils ont estimé qu'envoyer sur Mars un objet de 100 grammes coûterait 18'000 dollars" (17'938 francs), ajoute-t-il.

Sur la base de ces informations, Royal Mail procède à ses propres ajustements et "conclut que si vous voulez envoyer une lettre au tarif normal à quelqu'un vivant sur Mars, il vous en coûtera 11'602 livres et 25 pence (17'471,2 francs)", soit l'équivalent de 18'416 timbres.

Le mystère résolu, le petit Oliver n'a pas manqué d'adresser ses remerciements à la Royal Mail, tout en trouvant "très cher d'envoyer une lettre sur Mars".

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ATS