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La pluie a perturbé la première séance d'essais libres du GP du Japon à Suzuka. Douze pilotes seulement ont bouclé au moins un tour.

Deux jeunes pilotes, Carlos Sainz Jr (Toro Rosso-Renault) et Daniil Kvyat (Red Bull-Renault), sont passés entre les gouttes pour signer les meilleurs temps des premiers essais libres sur la piste détrempée du circuit de Suzuka.

Issus tous les deux de la filière Red Bull et âgés de 21 ans seulement, l'Espagnol et le Russe ont profité d'une brève accalmie, et d'une piste un peu moins glissante pendant quelques minutes, à une demi-heure de la fin de séance, pour passer brièvement des pneus intermédiaires et devancer Nico Rosberg (Mercedes), auteur du 3e chrono.

C'est Sainz, fils d'un double champion du monde des rallyes, qui a le mieux géré ces conditions très piégeuses, en bouclant un tour en 1'49''434, soit une demi-seconde de mieux que Kvyat. Puis la pluie a redoublé et garanti que le jeune Espagnol, débutant en F1, finirait en haut de la feuille de temps pour la première fois de sa carrière.

Sur ce circuit très rapide, très long et très exigeant, deux champions du monde, Sebastian Vettel (Ferrari) et Lewis Hamilton (Mercedes), sont venus compléter le Top 5 de cette séance tronquée, mais en faisant le programme minimum eux aussi: 10 tours bouclés par l'Allemand, quatre fois victorieux à Suzuka, et six tours seulement par l'Anglais, en quête d'un 3e titre mondial comme Ayrton Senna.

Vu la difficulté du contexte, le 6e chrono de Max Verstappen (Toro Rosso), 17 ans, qui découvrait Suzuka, est aussi une performance de choix, même si 12 pilotes seulement ont bouclé au moins un tour complet, les autres se contentant de "tours d'installation", de stand à stand, et donc non-chronométrés.

ATS