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La capsule Dragon de SpaceX, lancée en janvier vers la station spatiale internationale (ISS), est revenue sur Terre mardi en amerrissant sans encombre dans le Pacifique, a annoncé la société américaine. Elle ramène divers équipements, des détritus et des échantillons d'expériences scientifiques.

Dragon rapporte également deux scaphandres spatiaux qui ont connu des dysfonctionnements et que la NASA doit faire inspecter avant qu'ils puissent être à nouveau utilisés par les astronautes de l'ISS.

La capsule s'était désamarrée de l'avant-poste orbital à 20h10 (en Suisse) pour entreprendre son retour en pilotage automatique, effectuant la dernière partie de sa descente freinée par trois immenses parachutes. Elle s'est posée au large de la Basse-Californie au Mexique (ouest).

L'engin spatial s'était amarré à l'avant-poste orbital le 12 janvier pour y livrer 2,2 tonnes d'approvisionnements et de matériels d'expérience scientifique. Il s'agissait de la cinquième mission de ravitaillement de la station effectuée par SpaceX pour le compte de la NASA, sur les douze prévues dans le cadre d'un contrat de 1,6 milliard de dollars.

Récupération d'un étage de Falcon

SpaceX avait lancé Dragon le 10 janvier à bord de sa fusée Falcon 9 depuis la base de l'armée de l'air de Cap Canaveral en Floride et avait alors tenté, pour la première fois, mais sans succès, de récupérer le premier étage du lanceur sur une barge dans l'Atlantique.

La firme de Californie devait de nouveau essayer mardi soir de récupérer en mer le premier étage de Falcon 9 à l'occasion d'un autre lancement, celui d'un satellite de prévision des vents solaires et d'observation de la Terre.

Mais des vents trop forts en altitude ont forcé SpaceX à reporter de 24 heures le tir et sa nouvelle tentative de récupérer une partie de sa fusée sur une plate-forme flottante à 600 km au large de Jacksonville en Floride.

Si SpaceX parvenait à récupérer le premier étage du lanceur pour le réutiliser, cela réduirait les coûts de lancement et bouleverserait le secteur de la mise sur orbite des satellites commerciaux, dans lequel la firme américaine est en compétition avec notamment la société française Arianespace, leader mondial.

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ATS