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La capsule non habitée Dragon de SpaceX ramenait sur terre 1800 kg de matériel (archives).

KEYSTONE/AP Orlando Sentinel/RED HUBER

(sda-ats)

La capsule non habitée Dragon a regagné samedi après-midi sans encombre la Terre, quelques heures après s'être détachée de la station spatiale internationale (ISS), a indiqué SpaceX. L'engin spatial ramène 1800 kg de matériel, dont des expériences scientifiques.

"Bon amerrissage de Dragon confirmé, achevant la troisième mission de SpaceX pour ravitailler vers et depuis @Space_Station avec un vaisseau qui a fait ses preuves en vol", a écrit sur Twitter la société de l'entrepreneur Elon Musk, peu après 21h00 (heure suisse).

L'agence spatiale américaine NASA avait annoncé plus tôt que le vaisseau de ravitaillement s'était séparé de l'avant-poste orbital à 15h23, avait allumé ses moteurs à trois reprises avant de commencer sa lente descente vers la planète bleue.

L'amerrissage, avec l'assistance d'un parachute, s'est passé comme prévu au large de la Californie. L'engin spatial ramène une multitude d'expériences scientifiques, y compris des souris de laboratoire qui ont été observées en orbite pour voir la façon dont leurs os ont réagi en microgravité.

Echantillons cruciaux

"D'autres échantillons biologiques cruciaux préservés dans des congélateurs scientifiques, comme des plantes, des insectes et des tissus humains, ont également été chargés dans Dragon pour être récupérés et analysés" sur terre, a précisé la NASA dans un communiqué.

Elle s'était arrimée à l'ISS le 4 avril avec 2600 kilogrammes de nourriture, de matériels et d'expériences scientifiques visant notamment à étudier les orages, des traitements contre le cancer ou encore la récupération de débris en orbite.

Cette mission de SpaceX s'inscrit dans le cadre de son contrat pluriannuel de 1,6 milliard de dollars avec la NASA pour ravitailler la station spatiale.

La capsule Dragon est le seul transport spatial de marchandises actuellement capable de revenir sur terre intact. Sa concurrente, la capsule de ravitaillement Cygnus d'Orbital ATK, se désintègre en brûlant lors de son retour dans l'atmosphère terrestre.

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ATS