Le robot Opportunity, qui roulait sur Mars depuis 2004 et a confirmé que de l'eau y coulait autrefois, a officiellement été déclaré mort mercredi par la NASA. Cela marque la fin d'une des missions les plus fructueuses de l'histoire de l'exploration du système solaire.

"Je déclare la mission Opportunity terminée", a déclaré le responsable scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen, lors d'une conférence de presse à Pasadena en Californie, au Jet Propulsion Laboratory d'où sont pilotés les "rovers" américains. "Même si c'est une machine, c'est difficile de dire adieu, c'est poignant", a dit le chef du programme John Callas.

Le contact était perdu depuis le 10 juin 2018, quand une tempête de poussière a englobé la planète rouge, obscurci l'atmosphère pendant plusieurs mois et empêché le rover de recharger ses batteries par ses panneaux solaires. Après huit mois et plus d'un millier de messages envoyés depuis la Terre restés sans réponse, la NASA avait décidé que l'ultime tentative aurait lieu mardi soir. "Nous n'avons rien entendu en retour, donc c'est le moment de faire nos adieux", a dit John Callas.

Au fil des mois de silence, la communauté de chercheurs et d'ingénieurs impliqués dans le programme semblait avoir préparé son deuil du mythique rover. "Englouti par une tempête de poussière géante englobant la planète entière: y-a-t-il fin plus appropriée pour une mission aussi parfaite et courageuse que celle d'Opportunity?" a déclaré Frank Hartman, qui a conduit le robot pendant sept ans. "C'est une célébration de tant de succès", a estimé le patron de la NASA, Jim Bridenstine.

Son bilan est extraordinaire dans l'histoire de l'exploration planétaire: 45,16 kilomètres parcourus, plus que le rover soviétique Lunokhod 2 sur la Lune dans les années 1970 et plus que le rover conduit par les astronautes américains de la mission Apollo 17 sur la Lune en 1972 (35 km). Opportunity a aussi envoyé sur Terre 217'594 images, toutes mises à disposition du public sur internet.

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