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Quatre alpinistes ont perdu la vie et cinq autres sont entre la vie et la mort après une nuit passée en extérieur en montagne. Ils faisaient partie d'un groupe de 14 alpinistes en détresse secouru lundi au-dessus d'Arolla (VS). Surpris par la tempête de dimanche, ils ont dû passer la nuit dehors.

Police cantonale valaisanne

(sda-ats)

Six alpinistes ont trouvé la mort dans les Alpes suisses. Quatre ont péri après avoir passé la nuit de dimanche à lundi à l'extérieur dans la région d'Arolla (VS), deux autres sont décédés sur le Mönch, côté valaisan. Cinq autres sont encore entre la vie et la mort.

Les randonneurs d'Arolla faisaient partie d'un groupe de 14 alpinistes bloqués dimanche par une tempête. Une vaste opération de sauvetage a été lancée lundi matin après une alerte déclenché vers 06h30 par le gardien de la cabane des Vignettes.

Il a fallu mobiliser sept hélicoptères des compagnies Air Glaciers, Air Zermatt et Rega et plusieurs médecins et guides, a communiqué la police valaisanne.

Hypothermie

Les secouristes ont découvert que 14 personnes étaient en détresse. Elles avaient passé la nuit à l'extérieur. Plusieurs souffraient d'hypothermie. L'une d'elles était déjà décédée, probablement victime d'une chute. Vers 12h30, tous les alpinistes avaient été acheminés vers un hôpital, en Valais, à Berne ou à Lausanne.

Trois alpinistes ont péri après leur arrivée à l'hôpital, cinq étaient encore entre la vie et la mort lundi en fin de journée. Les autres souffrent d'hypothermie légère et leur vie n'est pas en danger.

Les alpinistes sont de nationalité italienne, française et allemande, selon la police. L'identification formelle n'est pas terminée. La police a mis en place une "helpline" pour établir le contact avec les familles.

Surpris par la tempête

Selon les premiers éléments de l'enquête, les alpinistes ont quitté dimanche la cabane des Dix, à 2928 mètres d'altitude au-dessus du barrage de la Dixence. Ils voulaient rallier la cabane des Vignettes, à 3157 mètres d'altitude au-dessus d'Arolla, par l'itinéraire dit de "la Serpentine".

Deux groupes se sont mis en route ensemble, un premier de 10 personnes, dont un guide et un autre groupe de quatre personnes qui effectuait la haute route entre Chamonix (F) et Zermatt (VS). Les 14 alpinistes ont été surpris par une tempête dans la région du Pigne d'Arolla. Leur progression a été bloquée. Ils ont été contraints de s'arrêter et de passer la nuit à une altitude de 3270 mètres.

Le vent a commencé à souffler dans l'après-midi et s'est renforcé au fil des heures. Localement, avec le relief, il a pu être assez fort, précise Robert Bolognesi, directeur du bureau d'études Meteorisk. Parallèlement, la température a chuté rapidement. Elle a pu descendre entre -5 et -10 degrés durant la nuit, mais avec un ressenti plus froid en raison du vent.

Deux morts sur le Mönch

En début de soirée lundi, la police cantonale bernoise annonçait pour sa part la découverte de deux alpinistes sans vie sur le Mönch, sur territoire valaisan. Les deux hommes étaient portés disparus depuis dimanche soir.

Des secours bernois et valaisans ont été immédiatement dépêchés sur les lieux. En raison des mauvaises conditions météorologiques, les recherches ont été difficiles et seulement partiellement possibles.

Les deux personnes portées disparues ont finalement été retrouvées sans vie lundi matin. Elles ont probablement succombé au froid et à l'épuisement, estime la police.

Les victimes sont un homme de 21 ans du canton de Berne et un homme de 22 ans du canton de Bâle-Campagne. Selon les premières informations, ils sont montés sur le Mönch via la Lauperrippe et redescendus sur l'arête nord-est en direction de l'Eigerjoch.

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ATS