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Deux nouveaux satellites Galileo ont été placés sur orbite vendredi par une fusée Soyouz lancée depuis la Guyane, a annoncé Arianespace. Il s'agit d'une étape importante pour le système de navigation européen qui va pouvoir lancer une phase de tests.

Il s'agit de la troisième mission du lanceur russe depuis le Centre spatial guyanais (CSG). La fusée a décollé à 15h15 heure locale (20h15 en Suisse). Vers minuit, heure suisse, l'étage supérieur Fregat s'est séparé des deux satellites pesant -au lancement- 700 kilos chacun.

David et Sif, conçus pour une durée de douze ans, rejoignent ainsi en orbite leurs homologues -Thijs et Natalia- lancés le 21 octobre dernier par le vol inaugural de la fusée russe depuis le CSG. Ces satellites naviguent à 23,2 km au-dessus de la Terre.

Comme il faut au minimum quatre satellites pour déterminer de façon précise une position à la surface du globe, ces quatre premières unités, dites "de validation en orbite" (IOV), formeront une "mini-constellation" qui permettra de tester le système de navigation européen.

"Heureux présage"

La phase de validation en orbite sera suivie par le déploiement progressif du reste des satellites. Il devrait fournir les premiers services aux usagers vers 2015 et être pleinement opérationnel pour 2018. A terme, Galileo comptera 30 satellites au total.

Le PDG d'Arianespace Jean-Yves Le Gall a salué "un succès de l'Europe". Il y voit un "heureux présage", le jour où le prix Nobel de la paix a été attribué à l'Europe.

Futurs lancements

Le programme prévoit encore trois lancements par une fusée Soyouz en 2013 et deux en 2014, le lanceur russe emportant deux satellites à chaque fois. En 2014, est également prévu le lancement par une Ariane adaptée de quatre satellites Galileo d'un coup. Deux autres lancements Ariane sont prévus en 2015. Le programme aura coûté 5 milliards d'euros en 2015 (environ 6 milliards de francs).

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ATS