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SpaceX va placer 64 satellites en orbite d'un coup

La société d'Elon Musk a battu un autre record en réutilisant pour la troisième fois un premier étage de sa fusée Falcon 9 (archives).

KEYSTONE/AP Orlando Sentinel/JOE BURBANK

(sda-ats)

SpaceX était en train de placer lundi 64 mini-satellites en orbite terrestre, un record américain. C'est la première fois que la société californienne dédie entièrement un lancement au marché croissant des petits satellites.

La société d'Elon Musk a battu un autre record en réutilisant pour la troisième fois un premier étage de sa fusée Falcon 9. Ce premier étage, aussi appelé booster, est revenu se poser sans incident sur une plateforme automatisée au large de la Californie, selon des images diffusées par SpaceX.

A bord de la fusée se trouvaient 15 microsatellites et 49 Cubesats, appartenant à 34 clients différents, privés, publics et universitaires, venant de 17 pays dont la France, la Corée du Sud et le Kazakhstan. La fusée avait été entièrement affrétée par la société Spaceflight, spécialisée dans le "rideshare", c'est-à-dire le fait de mettre plusieurs satellites à bord d'une même fusée.

Les microsatellites pèsent quelques dizaines de kilogrammes. Les Cubesats sont des satellites plus petits encore, construits à partir de modules standards.

La fusée est partie du pas de tir de la base aérienne de Vandenberg en Californie. Environ sept minutes plus tard, le premier étage, après s'être séparé du second, est revenu se poser. La coiffe, qui enferme les satellites au sommet de la fusée, devait également être récupérée par un bateau équipé de grands filets.

De l'art dans l'espace

Les satellites devaient être placés en orbite pendant une période de cinq à six heures, selon chaque engin, à des altitudes différentes selon les besoins des clients. Spaceflight a conçu un "distributeur" spécial pour la mission, qui éjectera les satellites individuellement. Tous les clients n'ont pas des missions scientifiques.

Le musée d'art du Nevada a ainsi envoyé une sculpture légère de l'artiste Trevor Paglen qui, une fois dépliée, est censée être visible depuis la Terre à l'oeil nu la nuit.

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