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Une avalanche a enseveli samedi une dizaine d'habitations sur l'archipel norvégien du Svalbard, dans l'Arctique. Elle a fait un mort et neuf blessés dont trois graves, selon un bilan provisoire.

Le bureau du gouverneur a annoncé qu'un homme de 40 ans avait péri dans l'avalanche survenue vers 11h00 sur le versant du mont Sukkertoppen dominant Longyearbyen, chef-lieu de ce territoire essentiellement peuplé de mineurs, de scientifiques et d'ours blancs.

Un bilan de l'hôpital universitaire régional UNN, communiqué à l'AFP, fait état, en plus de l'homme décédé, de neuf blessés, quatre enfants et cinq adultes, dont deux enfants et un adulte grièvement. Le bureau du gouverneur a précisé que personne n'était porté disparu.

Une dizaine de maisons en bois aux couleurs vives, typiques de l'archipel, ont été ensevelies. Celles situées sur les hauteurs ont été déplacées d'une vingtaine de mètres, selon des témoins.

Des photos publiées par le Svalbardposten sur son site internet donnent une idée du désastre, avec des voitures renversées et des murs de neige à l'intérieur des habitations.

Jointe par la télévision publique NRK, Kine Bakkeli a raconté qu'elle avait eu le temps de s'échapper par la fenêtre. "C'est le chaos complet ici", a-t-elle dit.

Le gouverneur a annoncé en début d'après-midi l'évacuation de plusieurs maisons au pied du Sukkartoppen par crainte de nouvelles coulées de neige. Une quarantaine de logements ont été évacués, selon le quotidien de référence norvégien Aftenposten.

Très au nord

Perdu à des centaines de kilomètres au large du Cap Nord, l'archipel du Svalbard est une des régions habitées les plus au nord de la planète. Le Spitzberg constitue l'île principale du Svalbard. En dépit de sa latitude extrême, il jouit d'un climat relativement clément en raison du Gulf Stream, ce qui lui vaut d'être visité par quelques touristes.

Longyearbyen, bourgade de 2000 habitants plongée dans la nuit arctique une grande partie de l'hiver, abrite sous terre une réserve mondiale de semences, précieuse "Arche de Noé végétale" protégeant la diversité génétique des conflits et des catastrophes naturelles.

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ATS