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(法新社巴黎16日电) 多个兴奋的研究团队今天表示,科学家已首度观测到两个密度极高的中子星相互碰撞,如今已知就是这类激烈天文事件产生了占宇宙至少半数的黄金。

这次碰撞产生了巨大的火球,发出的震波和闪光经历1亿3000万光年旅程后,于8月17日被地球上的观测设施捕捉到。这些研究机构今天同时在全球各地举行记者会宣布此事,同时在顶尖学术刊物发表十余份科学研究报告。

法国国家科学研究中心(CNRS)共同观测到这些现象的专家穆尔斯(Benoit Mours)告诉法新社:「我们见证了历史在我们眼前展开:两个中子星越靠越近,绕着彼此转得越来越快,然后碰撞在一起,碎片四射。」

这项开创性的观测成果解决了一些物理学上的谜题,也在科学界引发期待的涟漪。

最令人惊讶的是,这次的观测数据终于揭揭露了宇宙中大多数的黄金、白金、水银和其他重元素究竟来自何处。

这些研究团队表示,太空望远镜发现证据显示,星体碰撞产生了这些物质。科学界长期以来有此怀疑,如今终于证实。

参与这次观测的美国雷射干涉重力波天文台(LIGO )物理学家沙顿(Patrick Sutton)说:「非常明显,宇宙中的重元素有很大部分,也许一半,也许更多,确实是在发生这类碰撞时产生。」

中子星是巨大的恒星燃料耗尽后爆炸和死亡剩下的压缩核心。直径约20公里的中子星质量就略胜我们的太阳,辐射和密度都极高,上面的一小块物质重量就有如圣母峰。

先前就有理论指出,这样两个星体合在一起,将在时空中产生名为重力波的涟漪,还会出现高能辐射的闪光,称为伽玛线线爆发。

法新社报导,观测机构8月17日目睹了这两种现象,时间只差1.7秒,来源都是九头蛇星座(Hydra)的同一个点。

LIGO另一位专家舒梅克(David Shoemaker)说:「讯号太漂亮了,不可能是别的。」

全球各地超过70个地面与太空观测站的数千科学家努力多年,才获得这项成果。

卡地夫大学(Cardiff University)物理与天文学院的专家沙夏普拉卡希(Bangalore Sathyaprakash)说:「这次事件象徵观测天文学的转捩点,将促成珍贵的科学研究成果。」

这项观测发现也再度彰显德国物理学家爱因斯坦(Albert Einstein)的成就,他在超过100年前就率先预测重力波的存在。

共创LIGO的先驱巴利许(Barry Barish)、索恩(Kip Thorne)和魏斯(Rainer Weiss)本月才因观测到重力波荣获诺贝尔物理学奖。若非他们的努力,也不可能有这次的观测成果。

LIGO科学家2015年9月首度观测到重力波,在此之前共仅观测到4次,这次是第5次,却是首次观测到中子星碰撞融合所产生的重力波。先前4次都是出自黑洞的碰撞,反应更为激烈,但不像中子星相撞会产生光线。

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法新社