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Environ 170 morts dans un funiculaire en feu en Autriche

Une vaste opération de secours a été mise sur pied avec 13 hélicoptères.

(Keystone)

Alors que la saison de ski démarre dans les Alpes, un funiculaire a pris feu samedi matin dans un tunnel avec 180 skieurs à bord. Seuls huit passagers ont pu s'échapper par leurs propres moyens.

Jusqu'à 172 personnes sont présumées mortes dans l'incendie d'un funiculaire dans les Alpes autrichiennes, seules huit ayant pu se sauver, a annoncé le gouverneur de la province de Salzbourg. Il estime que le wagon du funiculaire qui a brûlé dans un tunnel était rempli à sa capacité maximale de 180 passagers.

Seules huit personnes ont réussi à se sauver par une fenêtre. "Il faut en conclure que tous les autres sont mortes", a annoncé le gouverneur, Franz Schausberger, au cours d'une conférence de presse dans la station de sports d'hiver de Kaprun.

L'incendie a éclaté alors que le funiculaire, un train à crémaillère, était à 600 mètres à l'intérieur du tunnel et les sauveteurs ont pu accéder au lieu du drame à grand peine. Seuls trois corps des victimes ont pu être dégagés pour l'instant, la voiture ayant entièrement brûlé. Selon le Ministère suisse des affaires étrangères, on ignore pour l'instant si des skieurs suisses se trouvaient dans le funiculaire.

Il y a fort à craindre que de nombreux jeunes figurent parmi les victimes car une compétition de snow bord devait avoir lieu samedi. Selon les organisateurs, quelque 1500 jeunes étaient attendus.

Toutes les équipes de sauvetage de la région de Salzbourg, pompiers, volontaires de la Croix-Rouge et médecins, ont été mises en état d'alerte. Des secours ont également été envoyés de la province du Tyrol. Et l'armée allemande a envoyé trois hélicoptères sur les lieux de l'accident.

Les causes de l'accident n'ont pas encore été établies. Le feu aurait pris dans la cabine, d'après les premières constatations.

Le funiculaire circule sous la montagne et conduit aux pistes du Kitzsteinhorn, à 3.200 mètres d'altitude sur un glacier très fréquenté puisqu'il permet de faire du ski toute l'année.

Le funiculaire est en service depuis 1974. Modernisé en 1994, il peut faire monter 1.500 personnes à l'heure de la station au sommet. L'Autriche compte huit installations de ce type, dont 5 dans la province touristique du Tyrol. Il s'agit de l'accident le plus meurtrier à ce jour dans les Alpes.

Le chancelier Wolfgang Schuessel a décrété un deuil national jusqu'à dimanche midi, en hommage aux victimes de ce tragique accident.

swissinfo avec les agences

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