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Der berühmte "Urvogel" Archaeopteryx war vermutlich doch nicht so einzigartig wie bisher gedacht: Auch andere Saurier hatten zu seiner Zeit ein vogelartiges Gehirn.

Dies fanden Wissenschaftler in einer am Mittwoch im Wissenschaftsmagazin "Nature" veröffentlichten Studie heraus. Somit bestehen nun zusätzliche Zweifel, ob der Archaeopteryx weiterhin als der "erste Vogel" der Erdgeschichte angesehen werden kann.

Der gefiederte Archaeopteryx, ein Abkömmling der Dinosaurier, lebte vor rund 150 Millionen Jahren. Er konnte vermutlich schon gleiten oder flattern, hatte aber wie Reptilien noch unter anderem einen Knochenschwanz. Verglichen mit Reptilien haben Vögel auch ein grösseres Gehirn im Verhältnis zu ihrer Körpergrösse, was ihnen die für das Fliegen nötigen Fähigkeiten wie eine besonders gute Sicht und Koordination ermöglicht.

Dreidimensionale Untersuchungen der Schädel von Dinosauriern und Vögeln ergaben nun, dass zumindest einige Saurierarten, die zur gleichen Zeit wie der Archaeopteryx lebten, ebenfalls über ein flugtaugliches Gehirn verfügten.

Vielleicht nicht so einzigartig

"Der Archaeopteryx galt immer als eine einmalige Übergangsart zwischen gefiederten Dinosauriern und heutigen Vögeln", sagte Amy Balanoff vom Amerikanischen Museum für Naturkunde. "Aber durch die Untersuchung des Schädelvolumens von nah verwandten Dinosauriern haben wir die Erkenntnis gewonnen, dass der Archaeopteryx vielleicht nicht so einzigartig war."

Mehrere andere Nicht-Flugsaurier, die untersucht wurden, hatten der Studie zufolge tatsächlich ein grösseres Gehirn im Verhältnis zu ihrer Körpergrösse als der Archaeopteryx. Dazu zählten die gefiederten Oviraptoro-Dinosaurier und die vogelähnlichen Troodontidae. Demnach war der Genpool, der zur Entstehung der heutigen Vögel führte, sehr viel grösser als bisher gedacht.

Experten streiten seit Jahren darüber, ob der gefiederte Archaeopteryx noch Saurier war oder schon Vogel. Der Mitte des 19. Jahrhunderts im mittelfränkischen Solnhofen erstmals in einem Steinabdruck entdeckte "Urvogel" hatte in den vergangenen Jahren verstärkt Konkurrenz von Sauriern mit ebenfalls vogelähnlichen Merkmalen wie Federn - insbesondere aus Asien - bekommen.

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SDA-ATS