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El portavoz del UKIP para las cuestiones de inmigración, Steven Woolfe, habla en un acto en Londres el 4 de marzo de 2015

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El UKIP anunció este miércoles que el favorito para suceder a Nigel Farage al frente de la formación había sido excluido de la elección por no haber presentado su candidatura a tiempo, sumiendo al partido euroescéptico en la confusión.

Steven Woolfe, portavoz del UKIP para las cuestiones de inmigración y diputado europeo, no podrá presentarse a la elección porque mandó su candidatura 17 minutos después de la hora límite fijada, a las 12h00 locales del domingo, decidió la Comisión Nacional Ejecutiva (NEC) del partido, reunida el martes.

La decisión, anunciada este miércoles, fue seguida de la dimisión inmediata de tres de sus miembros, que consideraron que había sido dictada por los centristas del partido con el objetivo de excluir a Woolfe, a pesar de que se trata de uno de los más populares entre los militantes, según los renunciantes.

"Si no hacemos bien las cosas, si no tenemos un candidato competente y a gusto con los medios, podría ser el fin del partido", declaró uno de ellos, Michael McGough, a la BBC Radio.

Woolfe, que cuenta con el apoyo de Farage y del principal donador del UKIP, el empresario Arron Banks, se mostró "muy decepcionado" y consideró que la comisión no estaba cumpliendo su cometido. Explicó que el retraso en el envío de la candidatura se había debido a un problema técnico.

Banks, por su parte, comparó la decisión de excluir a su protegido con un "golpe de Estado". Pero el presidente del UKIP, Paul Oakden, subrayó que las reglas debían ser respetadas.

En total, quedan seis candidaturas: los eurodiputados Jonathan Arnott, Bill Etheridge y Diane James, la consejera municipal Lisa Duffy y los miembros de la NEC Elizabeth Jones y Phillip Broughton.

Diane James, portavoz para las cuestiones de política interior, se sitúa a la cabeza en las apuestas para dirigir el partido, huérfano de su carismático líder, que anunció su dimisión pocos días después de que ganara el Brexit en el referéndum del 23 de junio.

Los militantes del UKIP deben votar a partir del 1 de septiembre; el nombre del nuevo líder se anunciará previsiblemente el 15 de ese mes, durante el congreso anual del partido.

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