(法新社华盛顿13日电) 美国国家航空暨太空总署(NASA)今天正式宣布无人驾驶太阳能探测车「机会号」任务告终,机会号服役近15年间不仅找到水曾存在火星的证据,更加深人类对这颗红色星球的认识。

自去年6月火星发生沙尘暴后,NASA便与机会号(Opportunity)失联,今天正式宣告它死亡,为太空探索史上堪称最具收获之一的任务划下句点。

由于大规模沙尘暴席卷火星遮住阳光,机会号因太阳能电池无法充电进入休眠,过去几个月来,NASA向机会号发出数百次讯号皆未获得回应。NASA表示,昨晚尝试与失联8个月的机会号取得最后联系。

NASA主管科学任务局(Science Mission Directorate)的助理署长朱布肯(Thomas Zurbuchen)在加州巴沙迪纳(Pasadena)任务总部举行的记者会说:「我宣布机会号任务结束。」

参与任务的研究人员和工程师都对机会号的死亡表示哀悼,还给它起了小名叫Oppy。

曾参与NASA喷射推进实验室(JPL)任务的亚利桑那州立大学火星研究中心主管哈里森(Tanya Harrison)也推文写道:「在JPL度过这一晚,看着最后一项指令发送给在#火星(#Mars)的机会号。」

「曾有寂静、泪水、拥抱,也有共同的回忆与欢笑。#谢谢机会号(#ThankYouOppy)。#晚安机会号(#GoodnightOppy)。」

几代曾接触小小勇敢冒险家机会号的科学家也接连表达缅怀之意,前操作员塞伯特(Mike Seibert)推文说:「向火星女王致敬。」

曾驾驶机会号的哈特曼(Frank Hartman)告诉法新社,作为计画的一员,让他感到「无上荣耀」。

NASA署长布莱登斯坦(Jim Bridenstine)透过声明说:「正因为有像机会号这样的装置执行开拓任务,才能让我们勇敢的太空人有朝一日能踏上火星表面。」

机会号于2003年7月7日发射,隔年1月25日着陆,从火星传回21万7594张影像,全都能在网路上找到。

机会号在火星一处广大平原着陆开启探测旅程,有大半时间都在那服役,也曾卡在一个沙丘数周动弹不得。机会号利用地质探测工具,证明火星上曾经有水的证据。

机会号在火星的另一半时间挺进奋进撞击坑(Endeavour Crater)边缘,拍摄壮观的全景影像并发现矿脉痕迹,替水曾经流过火星上的岩石再添一项证据。

机会号的双胞胎探测车「精神号」(Spirit)于2003年6月10日发射,隔年1月4日降落火星,一路服役至2010年。这2台探测车原本仅预计执行90天任务,却远远超过NASA期待。

目前,火星上仅剩2012年降落的「好奇号」(Curiosity),不同于机会号仰赖太阳能发电,它靠着核能供给电源。(译者:王品轩/核稿:刘文瑜)

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