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Policías empujan a un auto varado durante la tormenta de nieve en Washington el 23 de junio

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Una gigantesca tormenta sepultó el sábado bajo la nieve al este de Estados Unidos, paralizando grandes ciudades como Washington y Nueva York y dejando un saldo de al menos 15 muertos desde Arkansas hasta Maryland.

Apodada "Snowzilla" (mezcla de "snow", nieve en inglés, y el nombre del monstruo gigante de cine "Godzilla"), la tormenta afectaba a más de 85 millones de personas y provocó la anulación de unos 4.400 vuelos y de los servicios de trenes.

Por lo menos 15 personas murieron en Nueva York, Carolina del Norte, Maryland, Kentucky, Arkansas y Virginia, mientras que más de 200.000 personas quedaron sin electricidad.

En Nueva York, Central Park registraba 64 cm de nieve a las 19H00 locales (00H00 GMT del domingo), récord histórico para un día en el famoso parque de Manhattan, según el último informe del Servicio Meteorológico Nacional (NWS). El anterior era de 61,2cm el 12 de febrero de 2006.

El gobernador Andrew Cuomo prohibió el tránsito vehicular por la tarde y cerró los puentes y túneles que comunican Manhattan con Long Island al oeste y Nueva Jersey al este. Los autos recién podrán volver a circular desde las 07H00 locales (12H00 GMT) del domingo.

El servicio de autobuses quedó suspendido desde el mediodía y el servicio de metro que transita al aire libre quedó cerrado por la tarde. Los teatros de la famosa avenida Broadway suspendieron sus funciones, los museos cerraron y muchas tiendas hicieron lo mismo.

Los tres aeropuertos de la región (John F. Kennedy, LaGuardia y Newark, en Nueva Jersey) no registraban despegues ni aterrizajes desde las primeras horas del sábado.

- "¡Quédense en casa!" -

"¡Quédense en casa!", reiteró el alcalde de Nueva York, Bill de Blasio, a lo largo de la jornada en sus mensajes a la comunidad.

Un ejército de camiones barrenieve limpiaba las calles de la ciudad. Jonas, como también se llama a la tormenta, venía acompañada de rachas de viento de más de 80 km/h.

Avenidas populares como la Quinta o la Sexta estaban casi vacías incluso antes de la prohibición de circular, y muchos autos estacionados ya estaban sepultados bajo la nieve. Por la noche el panorama era surrealista, con la gente caminando por el medio de las principales arterias.

Para algunos neoyorquinos, era de todos modos un día más de trabajo. "Ha estado muy calmo en la mañana, pero espero que la gente se canse de jugar con la nieve y venga a beber y comer algo", dijo a la AFP Juan, el barman de un restaurante del West Village, en el sur de Manhattan.

Para este joven que llegó a las 07H00 a su trabajo como cada sábado la principal preocupación era la cancelación del metro. "Voy a gastar en un taxi todo el dinero que gané hoy", se lamentaba.

En Washington, donde se registraban 56cm de nevada hasta el sábado al anochecer, la policía del Capitolio levantó una prohibición de décadas de usar trineos en sus escaleras.

El edificio del Congreso, los monumentos nacionales y los famosos museos del Instituto Smithsonian permanecían cerrados. Los dos aeropuertos también lo estaban y continuarían así todo el domingo.

Incluso una masiva pelea con bolas de nieve en el vecindario de la Rotonda Dupont en Washington, en la que unas 2.000 personas anunciaron en Facebook que participarían, tuvo que ser postergada del sábado al domingo debido a la ferocidad de la tormenta.

"Quiero ser muy clara con todos. Vemos esto como una tormenta mayor. Tiene implicaciones de vida o muerte", declaró la alcaldesa de Washington, Muriel Bowser.

El metro y los autobuses fueron clausurados en la capital por el fin de semana.

- De las peores de la historia -

Esta tormenta podría ser casi tan grave como la de 1922, con sus 71 centímetros de nieve y que dejó 100 muertos cuando se derrumbó el techo de un teatro ante el peso de la nieve acumulada.

Hasta el sábado al anochecer eran 15 las víctimas fatales confirmadas como consecuencia de "Snowzilla".

El alcalde de Nueva York, Bill de Blasio, confirmó que tres personas murieron en la ciudad mientras limpiaban la nieve callejera, y responsables de Carolina del Norte dijeron que seis individuos fallecieron en accidentes de auto.

Los estados de Virginia y Kentucky informaron de dos muertes cada uno, y Maryland y Arkanas de dos más.

La tormenta afectaba a unos 85 millones de estadounidenses, una cuarta parte de la población del país, y podría causar daños por más de 1.000 millones de dólares, según funcionarios del NWS.

El gobernador de Nueva Jersey, Chris Christie, suspendió los servicios de autobuses y trenes ligeros en el estado y desde la madrugada de este sábado, y envió mensajes por la red Twitter a los residentes para asegurarles que la crisis estaba bajo control.

"El mensaje global es que vamos a salir de esta tormenta. Siempre lo hacemos, es la manera en que hacemos las cosas en NJ" (Nueva Jersey), escribió el gobernador, quien ganó notoriedad nacional por su actuación en la emergencia causada por el huracán Sandy, en 2012.

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AFP