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El virus que ataca al felino más amenazado

El Lynx pardinus es el carnívoro más amenazado de Europa y el felino más amenazado del mundo.

El lince ibérico se enfrenta a la leucosis felina según revela un estudio de la Universidad de Zúrich publicado este mes de abril en la revista científica 'PLoS One'.

Aunque el brote está controlado, supone un riesgo para la supervivencia de la especie, de la que apenas sobreviven 200 ejemplares en el sur de España.

Como resultado de la investigación, 6 de los 14 linces que resultaron infectados por el virus de la leucosis felina murieron en un plazo de seis meses. Los expertos creen que se contagiaron por contacto con gatos, que son los que suelen padecer la infección.

El equipo de investigadores, encabezado por Hans Lutz, director del Laboratorio Clínico de la Facultad de Veterinaria del campus de Zúrich, realizó multitud de pruebas de muestras de lince.

"De un total de 77 animales, y en varias ocasiones en un periodo comprendido entre 2003 y 2007, explica Lutz a swissinfo. Las muestras procedían de linces que vivían en el entorno del Parque Nacional de Doñana.

"Nos llamaron desde España las instituciones que trabajan en el programa de cría en cautividad de la especie. Nuestras colegas españoles enviaban las muestras congeladas para que las analizáramos en nuestro laboratorio", cuenta Lutz.

Garantizar la supervivencia

Lo que se trataba era de proteger a los ejemplares de los centros de cría en cautividad, para lo que se debía garantizar que los linces que se introdujeran en los criaderos estuvieran sanos, y no pusieran en peligro la supervivencia del animal.

La leucosis felina suele originarse en los gatos domésticos sin vacuna, aunque es mortal pero no a corto plazo. "Si el gato infectado no recibe tratamiento, la leucosis empieza a ser mortal a partir del tercer año", remarca Lutz.

Los expertos creen que los linces se infectaron por contacto con gatos, pues el virus puede transmitirse cuando un lince caza y come un gato. "Para ellos un gato significa un sensacional desayuno", bromea Lutz.

Epidemia repentina

La verdadera sorpresa se produjo en 2007 cuando murieron seis linces en el plazo de medio año a causa de la leucosis felina. Unos linces que en los análisis anteriores habían dado negativo ante el virus. "Fue una sorpresa porque nunca se habían producido infecciones en linces por leucosis felina", reconoce el especialista.

Desde la fecha todavía no ha sido posible averiguar las causas de esa epidemia de 2007. Los investigadores sospechan que pudo tratarse de una cepa agresiva del virus, surgida de manera espontánea, o quizá debido a una combinación con otras enfermedades.

"Se trataba de un virus muy potente. Además, al igual que el guepardo, los linces tienen un mapa genético muy reducido, que decrece conforme se reduce la especie".

Se pensaba que el virus podía proceder de un brote de leucosis felina en gatos domésticos de Colorado (Estados Unidos). "Era posible que alguien de esa zona se hubiera trasladado a Andalucía con su mascota. Pero este brote no era suficiente, por sí mismo, para ser mortal, aunque no pudimos encontrar ese posible segundo virus".

Lucha contra... gatos

Para controlar la propagación los investigadores hicieron varias recomendaciones a las autoridades españolas: la vacunación de todos los linces de la zona y de todos los gatos domésticos cercanos al Parque de Doñana. También se decidió disparar a los gatos salvajes que entran en el hábitat del lince.

"Eso fue en 2007 y pienso que podemos ser optimistas ante las medidas adoptadas y la situación está controlada. Eso siempre que los gatos no entren en el hábitat del lince ibérico, si queremos preservar a esta especie en peligro de extinción, y el felino más amenazado".

Los alrededor de 200 linces ibéricos que todavía viven en el sur de España afrontan diversos problemas debido al impacto del hombre en su entorno. De todos los mamíferos de la Península Ibérica es el que, además de ser una especie endémica de la propia península, sufre una mayor amenaza de extinción en el ámbito mundial.

swissinfo, Iván Turmo

Datos esperanzadores

El Lynx pardinus es el carnívoro más amenazado de Europa y el felino más amenazado del mundo.

Entre otros medios empleados en España para tratar de salvar al lince figura un programa de cría en cautividad.

Los centros son 'El Acebuche', en Doñana y 'La Olivilla', en Sierra Morena.

En 2009 han nacido ya 18 linces con lo que son 42 los nacidos en cautividad desde 2005, cuando se produjo el primer nacimiento de este felino en cautividad, según informa la agencia Efe.

El programa de cría en registra una esperanzadora subida tras haber pasado de los dos primeros cachorros supervivientes de 2005 a los 14 del año pasado, cantidad superada en lo que va de año.

Grupo de trabajo

Programa de Conservación Ex Situ del Lince Ibérico

Laboratorio Clínico de la Facultad de Veterinaria. Universidad Zúrich

Espacio Natural de Doñana, Matalascañas

Egmasa-Consejería de Medio Ambiente, Córdoba

Centro de Análisis y Diagnóstico, Málaga,

Departamento de Biología de la Conservación, Sevilla,

Facultad de Veterinaria, UA de Barcelona


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