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Un paso más hacia la vida extraterrestre

Una representación del Tridente de Neptuno.

(ESO)

Un equipo de astrónomos encabezado por un investigador suizo descubrió un nuevo sistema, constituido por tres planetas y localizado fuera de nuestro sistema solar.

Este hallazgo, publicado en la prestigiosa revista científica 'Nature', debería facilitar la detección de planetas habitables.

"Esta revelación es un paso importante en la búsqueda de un sistema solar similar al nuestro", indicó a swissinfo, Michel Mayor, profesor de Astronomía de la Universidad de Ginebra que dirige al equipo de 14 astrónomos europeos responsables del hallazgo.

El nuevo y "excepcional" sistema planetario está integrado por tres pequeños planetas. Se ubica en la constelación Puppis, a 40 años luz de la Tierra.

El mayor de ellos estaría compuesto por gases y los otros dos, formados de material rocoso, son entre diez y dieciocho veces más grandes que la Tierra.

Los tres objetos giran alrededor de una misma estrella, ligeramente menor al Sol y visible para el ojo humano sin necesidad de aparatos especiales. Esta estrella está rodeada por un cinturón de asteroides, similar al que se encuentra entre Marte y Júpiter en nuestro sistema solar.

Similitudes con nuestro sistema

"Los dos planetas rocosos parecen ser más pesados que la Tierra, pero hay muchos elementos que sugieren similitudes con nuestro sistema solar", comentó Michel Mayor.

La mayoría de los 180 planetas descubiertos fuera del sistema solar en la última década son mucho más pesados que el nuestro y están compuestos de gases.

El astrónomo suizo cree que este nuevo hallazgo podría ayudar a los científicos a comprender cómo se forman los planetas.

"Sin duda ayudará a entender mejor la enorme diversidad de cuerpos observados desde hace once años, cuando se descubrió el primer planeta fuera de nuestro sistema solar."

Actualmente, la mayoría de los investigadores opina que los planetas están compuestos de discos de polvo y gases que giran alrededor de astros jóvenes. El descubrimiento sobre este nuevo sistema planetario refuerza esta teoría, indicó Mayor.

Desde hace más de dos años, los astrónomos europeos estudian minuciosamente la estrella denominada HD 69830, que ahora se sabe es el centro de este nuevo sistema conocido como Tridente de Neptuno.

Desde el observatorio de Chile

Otra de las suposiciones tras el descubrimiento del Tridente de Neptuno es que podría ser más fácil de lo que se creía detectar planetas habitables.

"Mucha gente piensa que la vida podría presentarse de manera más favorable en pequeños planetas rocosos con agua y con una atmósfera adecuada", agregó Michel Mayor.

La localización y estudio de este sistema fue posible gracias al 'Higher Accuracy Radial Velocity Planet Searcher' (HARPS), un instrumento de ultraprecisión del telescopio del 'European Southern Observatory' (ESO), situado en La Silla, en Chile.

"HARPS es actualmente el aparato más preciso para la detección de planetas en el mundo", dijo Mayor. "A través del perfeccionamiento de nuestros instrumentos seremos capaces de encontrar planetas similares a la Tierra."

swissinfo, Simon Bradley
(Traducido del inglés por Patricia Islas)

Datos clave

Los tres nuevos exoplanetas tienen una masa equivalente a la de Neptuno, es decir, 10, 12 y 18 veces mayor a la de la Tierra.

Los objetos recién descubiertos se encuentran en la constelación Puppis, a 40 años luz del planeta azul. La luz tarda 8,3 minutos en llegar del Sol a la Tierra.

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Contexto

Catorce científicos de ocho laboratorios astronómicos europeos integran el equipo que descubrió el nuevo sistema.

El responsable de esta unidad es el profesor en Astronomía de la Universidad de Ginebra, Michel Mayor.

Otros dos especialistas de Suiza lo acompañan: Christophe Lovis, también de la Universidad de Ginebra, y Yann Alibert, de la Universidad de Berna.

Michel Mayor y Didier Queloz fueron los primeros astrónomos en descubrir en 1995 un planeta fuera del sistema solar.

Hasta ahora se han hallado otros 180 exoplanetas, (como se denominan a estos cuerpos que se encuentran fuera de nuestro sistema solar).

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