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Le bilan du séisme de magnitude 6,5 qui a frappé la province chinoise du Sichuan s'est alourdi à 20 morts. Les recherches se poursuivent (archives).

KEYSTONE/AP CHINATOPIX

(sda-ats)

Le bilan du séisme de magnitude 6,5 qui a frappé mardi la province chinoise du Sichuan s'est alourdi à 20 morts, selon des chiffres diffusés jeudi. Les secouristes continuaient de rechercher victimes et rescapés dans une zone montagneuse et isolée.

La secousse a par ailleurs fait 431 blessés, dont 18 très grièvement, ont indiqué jeudi les autorités du district de Jiuzhaigou, où se situe l'épicentre. Parmi les blessés recensés au sein de ce seul district, 34 souffraient de blessures qualifiées de sérieuses. Un Français de 18 ans et une Canadienne figurent parmi les blessés, a précisé la presse officielle.

Le tremblement de terre est survenu dans une zone en haute altitude et difficile d'accès du plateau tibétain, où se trouve la réserve de Jiuzhaigou, un des parcs naturels les plus réputés du pays, connu pour la beauté de ses lacs turquoise et très fréquenté durant l'été.

Quelque 50'000 touristes ont été évacués de la zone sinistrée, dont 126 ressortissants étrangers ainsi que plus de 9000 résidents locaux - principalement issus des minorités ethniques tibétaine et Qiang -, a précisé jeudi l'agence Chine nouvelle.

Plusieurs milliers de secouristes

Parmi les 20 personnes décédées figuraient six touristes chinois, deux résidents et une douzaine de victimes dont l'identité restait non déterminée. Les opérations de secours se poursuivaient dans la région, à grand renfort de dizaines de camions militaires, tandis que des rescapés s'abritaient sous les tentes bleues de camps de fortune par crainte de répliques.

Au total, plusieurs milliers de secouristes continuaient de rechercher survivants et victimes. Un personnel médical comptant quelque 500 personnes a été déployé, a précisé un responsable provincial. Au moins quatre personnes restaient portées disparues jeudi en fin de journée, a-t-il précisé.

L'administration des pompiers du Sichuan avait précédemment évoqué la situation de seize touristes demeurés isolées au bord d'un lac à l'intérieur de la réserve naturelle.

Route de l'aéroport rouverte

Des équipes de recherche ont été contraintes de rebrousser chemin mercredi soir en raison de glissement de terrain coupant l'accès de certaines vallées.

"Nous avons fait une nouvelle tentative ce (jeudi) matin", a confié l'un d'eux à la mi-journée. "Nous sommes chargés de vérifier s'il n'y a pas des personnes coincées là-bas". Selon les autorités, environ 1680 domiciles privés ont été endommagés à divers degrés par le séisme à travers les 17 communes que compte le district.

Le gouvernement local a assuré avoir réparé près de 130 tours de télécommunications et autres équipements, restaurant les réseaux dans une grande partie de la zone. La route menant à l'aéroport le plus proche était rouverte jeudi à la circulation.

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ATS