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Un miembro de las fuerzas iraquíes de lucha contra el terrorismo inspecciona unos edificios derrumbados el barrio de Shuhada de la ciudad de Faluya el 18 de junio de 2016

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Las fuerzas iraquíes seguían combatiendo este sábado al grupo Estado Islámico (EI) en Faluya, cerca de Bagdad, y retomaron las operaciones militares para atacar Mosul, el otro gran feudo de los yihadistas en el país.

"Hemos comenzado a las 05H00 (02H00 GMT) la segunda fase de la operación para la liberación de Nínive", la provincia cuya capital es Mosul, declaró a la AFP el ministro de Defensa, Jaled al Obeidi.

"El objetivo de la operación es tomar la localidad de Qayará y usarla como trampolín para reconquistar Mosul", agregó.

Qayarah, que posee un aeropuerto, se encuentra a unos 60 kilómetros al sur de Mosul, ciudad en poder de los yihadistas desde junio de 2014, cinco meses después de que tomaran Faluya.

El 24 de marzo, el ejército iraquí, apoyado por combatientes kurdos y milicianos chiitas, lanzó una ofensiva para recuperar la provincia de Nínive, en lo que se considera una primera fase para la reconquista de Mosul.

La operación se lleva a cabo desde la localidad de Majmur, al sur de Mosul y al este de Qayarah.

El viernes, el primer ministro iraquí, Haider al Abadi, afirmó que las fuerzas gubernamentales controlaban casi toda Faluya, otro feudo yihadista a 50 kilómetros al oeste de Bagdad.

Desde que las fuerzas iraquíes se apoderaron del céntrico complejo gubernamental, quedan pocos focos de resistencia yihadista en la ciudad, dijo Al Abadi.

Las fuerzas están rastrillando los barrios del sur de la ciudad en busca de combatientes y explosivos del EI, agregó.

El EI controla sin embargo los barrios al norte de Faluya, donde usa a miles de civiles como escudos humanos.

Las fuerzas de élite "continúan avanzando para liberar los barrios del norte" de la ciudad, declaró el comandante Abdelwahab Saadi.

Según unos responsables de la seguridad, numerosos miembro del Estado Islámico han logrado escapar de la ciudad mezclándose con los civiles que huían de los combates en los últimos días.

La desbandada del EI en Faluya provocó el éxodo masivo de unos 20.000 civiles en pocas horas el viernes, informó el Consejo Noruego para los Refugiados (NRC).

Las imágenes difundidas en las redes sociales mostraban a centenas de personas que cruzaban a nado el río Eufrates buscando un refugio seguro.

El NRC dijo que temer que los civiles que se quedaron en Faluya sean los más vulnerables -mujeres embarazadas, ancianos y minusválidos- sin poder precisar la cantidad.

Abadi prometió vencer al Estado Islámico en Irak antes del fin de 2016.

Por su parte, la coalición internacional encabezada por Estados Unidos que apoya a las fuerzas iraquíes contra los yihadistas, sobre todo con ataques aéreos, ha convertido Mosul en un objetivo prioritario.

Para Patrick Martin, especialista de Irak en el Institute for the Study of War, con sede en Washington, el Estado Islámico puede sobrevivir a la pérdida de Faluya.

"La máquina de propaganda del EI en las redes sociales encontrará siempre algún medio para atraer a reclutas y alentar los ataques de lobos solitarios", dijo Martin.

En los últimos meses, el Estado Islámico ha sufrido más reveses que éxitos en los campos de batalla en Siria e Irak, pero ha ocupado la portada de los diarios con atentados mortíferos en Occidente, particularmente en Francia, Bélgica y Estados Unidos.

En Siria, el EI se enfrenta a varias ofensivas en el norte, pero aún resiste en los bastiones de Manbij, en la provincia de Alepo, y Tabqa, en la provincia de Raqa.

En cambio, la pérdida de Mosul y Raqa, capital del EI, en Siria, "significaría la pérdida de ilusiones del califato", afirmó Patrick Skinner, un analista del grupo Soufan.

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AFP